Σε έναν συγκλονιστικό σε εξέλιξη πρώτο «μικρό τελικό» της Α1 Ανδρών, ο ΠΑΟΚ «προστάτευσε» την έδρα του και έκανε το πρώτο βήμα για την κατάληψη της τρίτης θέσης, που οδηγεί στα προκριματικά της Ευρωλίγκας.
Η ομάδα του Σούλη Μαρκόπουλου επικράτησε 76-74 του Άρη και την Κυριακή θα παραταχθεί στο Αλεξάνδρειο με στόχο το 2-0. Στον αντίποδα, οι «κίτρινοι» θα παλέψουν για την ισοφάριση της σειράς.

Με τις δύο ομάδες «μουδιασμένες» στο πρώτο τρίλεπτο, ο ΠΑΟΚ ήταν αυτός που «άνοιξε το σκορ» στο κλειστό της Πυλαίας και με καλές επιλογές στην επίθεση προηγήθηκε 5-0. Ο Σλούκας πέτυχε το πρώτο καλάθι του Αρη στο 5ο λεπτό και από εκείνο το σημείο και μετά οι «κίτρινοι» πάτησαν... γκάζι και δεν κοίταξαν πίσω. Ο Αρης εκμεταλλεύτηκε την αστοχία των γηπεδούχων από τα 6.75 (0/3) στο πρώτο δεκάλεπτο, όπως και τη χαμένη «μάχη» των ριμπάουντ, και από το εις βάρος του 10-6 έτρεξε σερί 10-0, το οποίο ολοκληρώθηκε με τρίποντο του Χατζηβρέττα πίσω από τα 10 (!) μέτρα, και μπήκε στη β' περίοδο στο +6 (16-10).

    Στο δεκάλεπτο, πάντως, που ακολούθησε μέχρι τη λήξη του ημιχρόνου, οι ρόλοι αντιστράφηκαν. Ο Αρης, παρά το γεγονός ότι διατήρησε την κυριαρχία των ριμπάουντ (21 έναντι 13 του ΠΑΟΚ), έκανε το ένα λάθος μετά το άλλο (έφτασε τα 9), τα τρίποντα του ΠΑΟΚ μπήκαν (Μάρσαλ, Αποστολίδης, Δέδας) και οι γηπεδούχοι, οι οποίοι έδωσαν ρεσιτάλ στην άμυνα (5 κλεψίματα), πήραν το δρόμο προς τα αποδυτήρια στο +5 (36-31).

    Μάχη «σώμα με σώμα» έγινε στην τρίτη περίοδο, με την αστοχία και από τις δύο ομάδες στα πρώτα εννέα λεπτά να μην επιτρέπει σε κάποια να «οικοδομήσει» διαφορά ασφαλείας. Ωστόσο, το τελευταίο λεπτό αποζημίωσε τους φιλάθλους που βρέθηκαν στο κλειστό της Πυλαίας. Αρχικά ο Χαραλαμπίδης έδωσε στον Αρη «αέρα» τριών πόντων από τα 6.75 (50-47) στο 28', ο Γιαννακίδης από πλευράς ΠΑΟΚ «απάντησε» με τον ίδιο τρόπο και «έγραψε» το +4 (54-50) στα 15'', αλλά οι «κίτρινοι», με πρωταγωνιστή και πάλι τον Χαραλαμπίδη, ο οποίος ευστόχησε πίσω από το κέντρο του γηπέδου, μείωσαν στην εκπνοή σε 54-53. Με τον Γκετσέφσκι να... ανεβάζει στροφές (έφτασε τους 15 πόντους, με 1 τρίποντο), ο ΠΑΟΚ έφτασε στο 33' στο +8 (63-55), αλλά ο Άρης είχε και πάλι την απάντηση.

Σλούκας και Χατζηβρέττας ηγήθηκαν της επίθεσης και με τρίποντο του πρώτου στο 36' ο φωτεινός πίνακας έγραφε 65-65. Ο Γκετσέφσκι εκμεταλλεύτηκε τη δύναμη του κάτω από το καλάθι και με 5 διαδοχικούς πόντους ανέβασε και πάλι το δείκτη της διαφοράς στο +5 (70-65). Κι ενώ όλα έδειχναν ότι ο ΠΑΟΚ θα έφτανε άνετα στη νίκη, ο Μπράουν με τρίποντο στο τελευταίο λεπτό μείωσε σε απόσταση αναπνοής (72-71). Ο Μάρσαλ κράτησε το προβάδισμα και ο Μπάβτσιτς από τα 6.75 ισοφάρισε στα 15'' σε 74-74. Ωστόσο, λάθος φάουλ του Χατζηβρέττα στον Μάρσαλ έκρινε τον νικητή, καθώς ο Αμερικανός ευστόχησε και στις 2 βολές (76-74), ενώ ο Σλούκας δεν κατάφερε στην εκπνοή να ευστοχήσει και να στείλει τον αγώνα στην παράταση.