βαριές κατηγορίες βρίσκονται αντιμέτωποι τα μέλη του κυκλώματος αρχαιοκαπηλίας που εξαρθρώθηκε στη Βόρεια Ελλάδα. Οι συνολικά 45 συλληφθέντες, μεταξύ αυτών και ο 66χρονος που φέρεται ως «εγκέφαλος» του κυκλώματος, οδηγήθηκαν χθες το απόγευμα στον εισαγγελέα Πλημμελειοδικών Θεσσαλονίκης, και μετά την άσκηση των προβλεπόμενων ποινικών διώξεων σε βαθμό κακουργήματος και πλημμελήματος, τους παρέπεμψε να απολογηθούν σε ανακριτή. Οι συλληφθέντες πήραν προθεσμία να απολογηθούν τμηματικά αύριο και μεθαύριο.  
   
Το δίκτυο των αρχαιοκάπηλων -ένα από τα μεγαλύτερα που αποκαλύφθηκαν στη χώρα μας- είχε έδρα τη Χαλκιδική και διατηρούσε αντιπροσώπους σε συνολικά 13 νομούς της Μακεδονίας, της Θεσσαλίας και της Στερεάς Ελλάδας. Οι αστυνομικές αρχές, ύστερα από πολύμηνες έρευνες, συνέλαβαν τελικά 45 μέλη του δικτύου και κατέσχεσαν έναν ανεκτίμητης αξίας αρχαιολογικό θησαυρό που βρισκόταν στα χέρια τους, αποτελούμενο από περίπου 10.000 αρχαία νομίσματα, χρυσά επιστόμια, κοσμήματα, αγαλματίδια, βυζαντινές εικόνες και πλήθος άλλων αντικειμένων, μαζί με καταλόγους αρχαιοτήτων, ανιχνευτές μετάλλων αλλά και όπλα.   
   
Ως «ιθύνων νους» της εγκληματικής ομάδας κατηγορείται 66χρονος συνταξιούχος εκτελωνιστής από τη Γερακαρού Θεσσαλονίκης, στον οποίο κατέληγαν τα αρχαία αντικείμενα. Αυτός, με τη σειρά του, τα αξιολογούσε και τα διοχέτευε είτε σε ιδιώτες συλλέκτες είτε σε οίκους δημοπρασιών στις ΗΠΑ, στη Βρετανία, την Ελβετία, τη Γερμανία και τη Βουλγαρία. Τα περισσότερα μέλη της σπείρας ήταν τα λεγόμενα, δηλαδή έκαναν λαθρανασκαφές σε αγροτικές περιοχές της Μακεδονίας και της Θεσσαλίας, αναζητώντας αρχαία αντικείμενα που θα παρέδιδαν στον αρχηγό. Μεταξύ αυτών ήταν συνταξιούχοι, ιδιωτικοί και δημοτικοί υπάλληλοι, καθώς και ελεύθεροι επαγγελματίες.  
   
Όπως δήλωσε ο αστυνομικός διευθυντής Χαλκιδικής Κ. Παπουτσής, υπό το φόβο ενδεχόμενης παρακολούθησής τους, οι κατηγορούμενοι χρησιμοποιούσαν συνθηματικές φράσεις, όπως «φακές» για τα νομίσματα, «λαρισάκια» για ευρήματα από τη Θεσσαλία ή «φιλιππάκια» για τη Μακεδονία.  
   
Στην κατοχή των συλληφθέντων βρέθηκαν και κατασχέθηκαν περίπου 10.000 νομίσματα, που χρονολογούνται από τον 6ο αιώνα π.Χ. έως τη μετα-βυζαντινή περίοδο, στην πλειονότητά τους χάλκινα, καθώς και πολύ μεγάλος αριθμός αρχαίων αντικειμένων. Οι αρμόδιες αρχές ξεχωρίζουν τρία χρυσά επιστόμια, μικρά αγαλματίδια, και πλήθος κοσμημάτων, καθώς και δύο βυζαντινές ξύλινες δίπτυχες εικόνες, διαστάσεων 37Χ25 και 14Χ11 εκατοστών που απεικονίζουν μορφές αγίων. Εξαιρετικά σπάνιο θεωρείται ένα ασημένιο τετράδραχμο των ελληνιστών χρόνων με τη μορφή του Δία ή του Ηρακλή.   
   
Οι έρευνες της αστυνομίας για την εξάρθρωση του κυκλώματος άρχισαν τυχαία στα μέσα του περασμένου χρόνου, έπειτα από τη μυστηριώδη εξαφάνιση 68χρονου που είχε πέσει θύμα τροχαίου στο Πευκοχώρι Χαλκιδικής. Οι αστυνομικές αρχές προχώρησαν σε άρση του τηλεφωνικού απορρήτου και από τις κλήσεις προέκυψαν ύποπτες συνομιλίες του 68χρονου, με αντικείμενο την αναζήτηση και τη διάθεση αρχαίων αντικειμένων.