Οι αστρονόμοι το μελετούσαν για περισσότερο από έναν αιώνα, ως σήμερα όμως δεν είχαν συνειδητοποιήσει ότι επρόκειτο για κοσμικό υπερήλικο: ένα άστρο που βρίσκεται σε απόσταση από τη Γη έχει ηλικία τουλάχιστον 13,2 δισ. ετών, γεννήθηκε επομένως λίγο μετά τη Μεγάλη Έκρηξη. 


«Πιστεύουμε ότι το άστρο αυτό είναι το αρχαιότερο γνωστό στο Σύμπαν για το οποίο υπάρχει ακριβής μέτρηση της ηλικίας» αναφέρουν οι ερευνητές του Πολιτειακού Πανεπιστημίου της Πενσιλβάνια που έκαναν την ανακάλυψη. 

Για να προσδιορίσουν με ακρίβεια την ηλικία του άστρου, το οποίο ονομάζεται HD 140283, οι αστρονόμοι αξιοποίησαν το γεγονός ότι η φωτεινότητα των άστρων αλλάζει στην πορεία της ζωής τους. Συγκεκριμένα το HD 140283 βρίσκεται σε μία φάση στην οποία αρχίζει να εξαντλεί το υδρογόνο στον πυρήνα του και να λάμπει ασθενικά. Και αυτή η μείωση της φωτεινότητας αποτελεί αξιόπιστο δείκτη της ηλικίας του.

Χρησιμοποοιώντας λοιπόν ακριβείς μετρήσεις της απόστασης του άστρου (186 έτη φωτός) και της φαινόμενης λαμπρότητας του, οι ερευνητές υπολόγισαν πόση είναι η πραγματική εκπομπή ακτινοβολίας του. Και από το νούμερο αυτό κατέληξαν τελικιά σε μία ηλικία 13,9 δις. ετών, συν ή πλην 700 εκατ. χρόνια. Στην πραγματικότητα, το άστρο δεν μπορεί να είναι 13,9 δισ. ετών, αφού το Σύμπαν είναι νεαρότερο, με ηλικία 13,77 δισ. ευρώ. Είναι όμωβς τουλάχιστον 13,2 δισ. ετών (σύμφωνα με το περιθώριο σφάλματος) και πιθανώς αρκετά αρχαιότερο. 


Πηγή: Βήμα Science