Η Αυστραλία «κάθεται» πάνω σε κοιτάσματα σχιστολιθικού αερίου υπερδιπλάσια σε σχέση με αυτά που εκτιμούσαν επιστήμονες. Με τα σημερινά δεδομένα, ωστόσο, είναι πρακτικά αδύνατο να τα εκμεταλλευτεί.

Σύμφωνα με το Αυστραλιανό Συμβούλιο Ακαδημιών Γραμμάτων και Επιστημών (ACOLA), τα ανεκμετάλλευτα κοιτάσματα σχιστολιθικού αερίου της χώρας είναι πιθανό να ανέρχονται σε περίπου 2.832 κυβικά χιλιόμετρα, ποσότητα διπλάσια έως τριπλάσια σε σχέση με τις έως σήμερα εκτιμήσεις.

Σε έκθεσή τους οι επιστήμονες του ACOLA προειδοποιούν ότι η εκμετάλλευσή τους θα είναι δύσκολη υπόθεση καθώς, σε αντίθεση με τις Ηνωμένες Πολιτείες, όπου η εξόρυξη τέτοιου αερίου με την αμφιλεγόμενη μέθοδο του fracking γνωρίζει άνθιση, τα κοιτάσματα της Αυστραλίας βρίσκονται σε απομονωμένες περιοχές, όπου δεν υπάρχουν οι κατάλληλες υποδομές. Κάτι τέτοιο θα «εκτόξευε» το κόστος της εξόρυξης σε απαγορευτικά επίπεδα.

«Η εξασφάλιση της πρόσβασης στο σχιστολιθικό αέριο της Αυστραλίας δεν θα είναι φθηνή, αλλά [το αέριο] είναι πιθανότατα άφθονο και υπάρχουν οι προοπτικές να αποτελέσει μια πολύ σημαντική επιπρόσθετη πηγή ενέργειας», αναφέρει το συμβούλιο στην έκθεση με τίτλο «Διασφαλίζοντας το Μέλλον της Αυστραλίας».

Ο βασικός συντάκτης της έκθεσης Πίτερ Κουκ εκτιμά ότι μόνο μέσα στα επόμενα δύο χρόνια, οι επιχειρήσεις που ενδιαφέρονται για την εκμετάλλευση των κοιτασμάτων θα δαπανήσουν περί τα 500 εκατομμύρια δολάρια σε έρευνες. Την αρχή έχει ήδη κάνει ο όμιλος Santos, ο οποίος πραγματοποιεί γεώτρηση στο Κουίνσλαντ.

Σύμφωνα με το Βον Μπεκ από την Αυστραλιανή Ακαδημία Τεχνολογικών Επιστημών και Μηχανικής, το κόστος κεφαλαίου θα είναι τόσο μεγάλο που θα λειτουργήσει αποτρεπτικά για την ανάπτυξη μιας βιομηχανίας σχιστολιθικού αερίου ανάλογης με αυτήν των Ηνωμένων Πολιτειών.

«Το κόστος των εξορύξεων στην Αυστραλία αναμένεται να είναι τρεις έως τέσσερις φορές μεγαλύτερο από αυτό των ΗΠΑ», εκτίμησε ο Μπεκ μιλώντας στο αυστραλιανό δίκτυο ABC. «Εκεί λειτουργούν αυτή τη στιγμή περίπου 2.000 γεωτρύπανα, ενώ στην Αυστραλία λειτουργούν ελάχιστα, συνεπώς περιμένουμε ότι το κόστος της ανάπτυξης εδώ θα είναι τεράστιο σε σχέση με τις ΗΠΑ, όπου η εκμετάλλευση των κοιτασμάτων επιτυγχάνεται με ταχύτατους ρυθμούς.»