Ερευνητές από το πανεπιστήμιο του Μέριλαντ, στις Ηνωμένες Πολιτείες, υποστηρίζουν ότι κατασκεύασαν μια φιλική προς το περιβάλλον, αποδοτική, μικροσκοπική μπαταρία, η οποία διαρκεί πολύ και είναι φτιαγμένη... από ξύλο.

Περιγράφοντας την εφεύρεσή τους στην επιθεώρηση Nano Letters, οι επιστήμονες εξηγούν ότι η συσκευή τους αποτελείται από μια φέτα ξύλου καλυμμένη με κασσίτερο, ενώ χρησιμοποιεί ιόντα νατρίου αντί για ιόντα λιθίου.

Πιστεύουν ότι η μπαταρία τους θα μπορούσε να λειτουργήσει ως «πράσινος» αποθηκευτικός χώρος για πολύ μεγάλες ποσότητες ενέργειας, π.χ. από ηλιακά πάρκα και άλλες εγκαταστάσεις ΑΠΕ, χάρη στο σχετικά χαμηλό κόστος των υλικών, από τα οποία είναι φτιαγμένη.

Σύμφωνα με τους ερευνητές, η χρήση ξύλου καθιστά την μπαταρία πιο εύκαμπτη και άρα ανθεκτικότερη σε εκατοντάδες διαστολές και συστολές με τη φόρτιση και εκφόρτιση. Οι ίδιοι υποστηρίζουν ότι το πρωτότυπο που χρησιμοποιούν στις δοκιμές τους έχει διάρκεια ζωής 400 κύκλων φόρτισης.

«Αντλήσαμε έμπνευση από τα δέντρα», αναφέρει σε δελτίο Τύπου της ερευνητικής ομάδας ο επίκουρος καθηγητής στο τμήμα επιστήμης υλικών του πανεπιστημίου του Μέριλαντ Λιανγκμπίνγκ Χου. «Οι ίνες ξύλου, από τις οποίες αποτελείται το δέντρο, συγκρατούσαν κάποτε νερό πλούσιο σε μεταλλικά στοιχεία, άρα είναι ιδανικές για την αποθήκευση υγρών ηλεκτρολυτών, καθιστώντας τους όχι απλώς τη βάση, αλλά ένα ενεργό τμήμα της μπαταρίας.»

Παρότι η τεχνολογία απέχει πολύ ακόμη από το στάδιο της εμπορικής εκμετάλλευσης, τα πειράματα που έχουν πραγματοποιηθεί με βάση το πρωτότυπο αφήνουν περιθώρια αισιοδοξίας. Τα μοντέλα των ερευνητών έδειξαν ότι οι ζάρες που σχηματίζονται πάνω στο ξύλο μετά από αρκετούς κύκλους, μειώνουν την πίεση που δέχεται η συσκευή κάνοντάς την να διαρκεί περισσότερο.

«Οι ίνες ξύλου είναι αρκετά μαλακές για να λειτουργήσουν ως μηχανικός προφυλακτήρας, απορροφώντας τις μεταβολές πάνω στον κασσίτερο», εξηγεί η επικεφαλής της ομάδας Χονγκλί Ζου. «Αυτός ο παράγοντας αποτελεί και το κλειδί για τη μεγάλη διάρκεια ζωής των μπαταριών ιόντων νατρίου που κατασκευάσαμε.»