Πάνω από το 77% της θαλάσσιας ρύπανσης προέρχεται από τις ανθρώπινες δραστηριότητες στην ξηρά, σύμφωνα με στοιχεία που προέρχονται από την Ομάδα Εμπειρογνωμόνων για τις Επιστημονικές Πτυχές της Θαλάσσιας Ρύπανσης των Ηνωμένων Εθνών (GESAMP).

Αντιθέτως, οι ναυτιλιακές μεταφορές είναι υπεύθυνες μόνο για το 12% του συνόλου της θαλάσσιας ρύπανσης.

Η Εθνική Ακαδημία Επιστημών των ΗΠΑ υπολογίζει ότι το 85% των 29 εκατ. γαλονιών καυσίμων που καταλήγουν στα ωκεάνια ύδατα της Β. Αμερικής κάθε χρόνο προέρχεται από χερσαίες εκροές, μολυσμένα ποτάμια, αεροσκάφη, μικρά σκάφη και τζετ σκι, ενώ λιγότερο από 8% προέρχεται από δεξαμενόπλοια ή από διαρροές αγωγών. Παράλληλα, οι ποσότητες πετρελαίου που μεταφέρονται διά θαλάσσης αυξήθηκαν από 1.600 εκατ. τόνους το 1992 σε άνω των 2.400 εκατ. τόνων το 2008, ενώ ο αριθμός των μεγάλων ρυπάνσεων με πετρέλαιο την ίδια περίοδο δείχνει σταθερή μείωση (τη δεκαετία του 2000, κάτω του 50% τη δεκαετία 1990 και το ένα όγδοο της δεκαετίας 1970). Επίσης, σύμφωνα με τα στοιχεία της Ε. Ε. για τις εκπομπές αερίων ρύπων του θερμοκηπίου ανά τονοχιλιόμετρο, ένα βαρύ φορτηγό εκπέμπει 50 γρ. CO2 ανά χλμ., ενώ ένα φορτηγό πλοίο άνω των 8.000 dwt μόλις 15 γρ. και ένα αεροπλάνο 540 γρ