Νέες εξελιγμένες μεθόδους μελέτης του ανθρώπινου εγκεφάλου ανέπτυξαν επιστήμονες του πανεπιστημίου του Χάρβαρντ χρησιμοποιώντας την τεχνικής της μαγνητικής τομογραφίας.

Ο καθηγητής Van Wedeen υποστηρίζει πως η «πολύχρωμη» τομογραφία προσφέρει για πρώτη φορά μία πλήρη ματιά στους διαδρόμους με τα 100 δισεκατομμύρια κύτταρα του ανθρώπινου εγκεφάλου και στη λειτουργία του. «Αυτό που βλέπαμε μέχρι σήμερα με τις συμβατικές τομογραφίες ήταν μόνο σκιές της επιφάνειας του εγκεφάλου», λέει ο Wedeeen.

Ο καθηγητής Jeff Lichtman ανέπτυξε μία τεχνική που χρησιμοποιείται για την ανίχνευση των ενώσεων των νευρώνων σε εγκεφάλους ζώων.

Χρησιμοποιώντας μόνο τρία χρώματα κατάφερε να χρωματίσει τα νευρικά κύτταρα με ένα συγκεκριμένο χρώμα πριν εντοπίσει τις ενώσεις- μία εργασία που θα χρειαζόταν εκατοντάδες χιλιάδες χρόνια με τις παραδοσιακές μεθόδους.

«Ο ανθρώπινος εγκέφαλος είναι το πιο περίπλοκο αντικείμενο στο σύμπαν όπως το ξέρουμε έως σήμερα. Συγκρατεί τις αναμνήσεις και τους φόβους μας, επεξεργάζεται πληροφορίες και μας επιτρέπει να δούμε, να ακούσουμε και να αισθανθούμε», λέει ο Lichtman. «Αλλά δεν έχουμε πραγματικά εργαλεία για να το κατανοήσουμε. Υπάρχουν πολλές διαταραχές του νευρικού συστήματος που υποπτευόμαστε πως οφείλονται στις ενώσεις των νευρικών κύτταρων αλλά δεν έχουμε τα μέσα για να τις μελετήσουμε».

Στη συνέχεια οι «διαδρομές» αυτές θα μπορούσαν να χρησιμοποιηθούν από τους επιστήμονες για να φτιαχτεί ένας τρισδιάστατος χάρτης του περίπλοκου δικτύου του εγκεφάλου μας.

«Οι ενώσεις του εγκεφάλου δεν μοιάζουν μόνο με μπλεγμένα σύρματα, όπως νομίζαμε», λέει ο Van Wedeen. «Φαίνεται πως υπάρχουν παράλληλες νευρωνικές ίνες που σχηματίζουν γωνίες σαν την υφή υφάσματος».