Τα μωρά είναι σε θέση να αντιλαμβάνονται τις διαφορετικές συλλαβές που ακούν μέσα στη μήτρα και να διακρίνουν την ανδρική-πατρική από τη γυναικεία-μητρική φωνή, τρεις ολόκληρους μήνες πριν γεννηθούν. Σε αυτό το συμπέρασμα κατέληξε μια νέα γαλλική επιστημονική έρευνα, που πραγματοποίησε εξονυχιστική εγκεφαλική απεικόνιση σε 12 μωρά που γεννήθηκαν πρόωρα.

Οι ερευνητές, με επικεφαλής τον νευροεπιστήμονα Φαβρίς Βαλουά του Πανεπιστημίου «Ιούλιος Βερν» στην Αμιένη της Πικαρδίας, που έκαναν τη σχετική δημοσίευση στο περιοδικό της Εθνικής Ακαδημίας Επιστημών των ΗΠΑ (PNAS), σύμφωνα με το BBC και το «Nature», διαπίστωσαν ότι ακόμα και στα μωρά που γεννιούνται πολύ πριν την ώρα τους (έπειτα από 28 εβδομάδες κύησης, αντί τις κανονικές 37 εβδομάδες) ο εγκέφαλός τους μπορεί να επεξεργάζεται τον λόγο που ακούει με τρόπο παρόμοιο με αυτό των ενηλίκων.

Παρόλο που έχουν εγκέφαλο σε μεγάλο βαθμό υπό διαμόρφωση, τα πρόωρα μωρά μπορούν να διακρίνουν ανάμεσα στις συλλαβές που ακούν, όπως κάνουν και οι ενήλικοι. Από αυτό οι επιστήμονες συμπεραίνουν ότι κάτι αντίστοιχο συμβαίνει και μέσα στη μήτρα, στα έμβρυα που πρόκειται να γεννηθούν φυσιολογικά.

Το αυτί και το αντίστοιχο κέντρο ακοής του εγκεφάλου σχηματίζονται περίπου στην 23η εβδομάδα της κύησης. Είναι ήδη γνωστό ότι τα μωρά που γεννιούνται κανονικά ύστερα από περίπου 37 εβδομάδες έχουν αξιοσημείωτες γλωσσικές ικανότητες, καθώς αναγνωρίζουν τη φωνή της μητέρας τους, μπορούν να ξεχωρίσουν ανάμεσα σε δύο διαφορετικές γλώσσες που είχαν ακούσει προτού γεννηθούν, ενώ δείχνουν να θυμούνται ακόμα και μικρές ιστορίες που τους διάβαζε η έγκυος μητέρα τους, όταν αυτά βρίσκονταν ακόμα στη μήτρα της.

Οι επιστήμονες δεν έχουν ομοφωνήσει όσον αφορά στους τρόπους με τους οποίους το έμβρυο αποκτά αυτές τις ικανότητες. Η βασική διαφωνία εστιάζεται στο κατά πόσο πρόκειται για έμφυτες ικανότητες ή για κάτι που το μωρό αρχίζει να μαθαίνει αμέσως μόλις γεννιέται.

Για να δώσουν απάντηση σε αυτό, οι Γάλλοι ερευνητές μελέτησαν τις νευρωνικές διαδικασίες που λαμβάνουν χώρα στον εγκέφαλο του μωρού, προτού αυτό γεννηθεί.

Επειδή όμως είναι δύσκολο κάτι τέτοιο να γίνει σε ένα έμβρυο μέσα στη μήτρα, επέλεξαν τη λύση να μελετήσουν τον εγκέφαλο πρόωρων μωρών ίδιας ηλικίας που μόλις είχαν γεννηθεί.Οι επιστήμονες έβαλαν στα μωρά να ακούσουν απαλές φωνές, ενώ αυτά κοιμούνταν μέσα στις θερμοκοιτίδες τους, και μετά παρακολούθησαν την εγκεφαλική δραστηριότητα μέσω μιας μη επεμβατικής απεικονιστικής τεχνικής. Όπως διαπιστώθηκε, τα μωρά είχαν ήδη τις κατάλληλες εγκεφαλικές δομές για να μπορούν να διακρίνουν ανάμεσα στις γυναικείες και στις ανδρικές φωνές, καθώς επίσης ανάμεσα σε διαφορετικές συλλαβές (γκα, μπα κ.λπ.). Επιπλέον, χρησιμοποιούσαν για νευρωνική επεξεργασία τις ίδιες περιοχές του εγκεφάλου που χρησιμοποιούν και οι ενήλικοι για να κατανοούν τον λόγο και τη γλώσσα.

Η μελέτη δείχνει ότι ο εγκέφαλος, ήδη από τον έκτο μήνα της ανάπτυξης του μωρού, διαθέτει τις αναγκαίες λειτουργικές δυνατότητες για γλωσσική κατανόηση και δεν είναι ανάγκη να τις αποκτήσει βαθμιαία μετά τη γέννηση. Άρα, σε έναν βαθμό τουλάχιστον, η γλωσσική επεξεργασία αποτελεί μια έμφυτη ικανότητα ή μάλλον μια ικανότητα που αναπτύσσεται στη μήτρα υπό την επίδραση των φωνών των γονέων.