Κινέζοι, Βρετανοί και άλλοι επιστήμονες αποκωδικοποίησαν για πρώτη φορά το γονιδίωμα της πάπιας, γεγονός που θα δώσει στους επιστήμονες νέες δυνατότητες στην μάχη κατά των διαφόρων στελεχών της γρίπης των πτηνών. 

Οι ερευνητές, με επικεφαλής τον Γιανγουέν Λι του Αγροτικού Πανεπιστημίου της Κίνας και του Ινστιτούτου Γενωμικής του Πεκίνου, που έκαναν τη σχετική δημοσίευση στο περιοδικό γενετικής "Nature Genetics", πέτυχαν την πλήρη αλληλούχιση του γενετικού υλικού της αγριόπαπιας (Anas platyrhynchos).

Μεταξύ των ζώων, η πάπια είναι ένα από τα κυριότερα είδη που αποτελούν φορείς των ιών Α της γρίπης των πτηνών, με πιο πρόσφατο επεισόδιο τη νέα επιδημία από το στέλεχος Η7Ν9, που ξέσπασε στην Κίνα φέτος τον Φεβρουάριο, έχοντας ήδη οδηγήσει στον θάνατο 36 ανθρώπους και προκαλώντας ζημιές ύψους 6,5 δισεκατομμυρίων δολαρίων στην κινεζική οικονομία.

Η πάπια, αν και φιλοξενεί τον ιό στο σώμα της, συχνά δεν εμφανίζει συμπτώματα της ασθένειας. Η ανάγνωση του γονιδιώματός της θα επιτρέψει στους επιστήμονες να καταλάβουν καλύτερα τους μηχανισμούς αλληλεπίδρασης ανάμεσα στο συγκεκριμένο πτηνό και στους ιούς της γρίπης.

Οι ερευνητές ανέλυσαν το DNA μιας υγιούς θηλυκής πάπιας Πεκίνου ηλικίας δέκα εβδομάδων και, παράλληλα, έκαναν συγκριτικές γενετικές αναλύσεις σε δύο άλλες πάπιες που είχαν μολυνθεί από τον ιό της γρίπης. 

Η γενετική ανάλυση δείχνει πως η υδρόβια πάπια διαθέτει μοναδικά γονίδια, που δεν υπάρχουν στα άλλα συγγενικά πτηνά, την κότα ή τη γαλοπούλα. Οι επιστήμονες, ακόμα, εντόπισαν στην πάπια γονίδια που μεταβάλλουν τον τρόπο έκφρασής τους λόγω της μόλυνσης από τον ιό της γρίπης. Επίσης, βρήκαν γενετικούς παράγοντες που βοηθούν το ανοσοποιητικό σύστημα της πάπιας να «απαντήσει» στον ιό. 

Όπως είπε ο Λι, «η μελέτη φέρνει στο φως πολύ σημαντικά στοιχεία για την καλύτερη κατανόηση της αλληλεπίδρασης ανάμεσα στην πάπια και στον ιό της γρίπης. Έτσι, οι επιστήμονες θα είναι σε θέση να εξερευνήσουν σε περισσότερο βάθος τους μηχανισμούς εξάπλωσης και μόλυνσης της γρίπης των πτηνών».