Ως μία ασθένεια που επιδεινώνεται σταδιακά με τα χρόνια, αρχίζει με μεταβολές στον εγκέφαλο, μετά με ελαφρά προβλήματα μνήμης και τελικά εξελίσσεται σε πλήρη άνοια περιγράφεται το Αλτσχάιμερ στις πρώτες διαγνωστικές κατευθυντήριες γραμμές που εξέδωσαν έπειτα από 26 χρόνια οι ΗΠΑ.

Το Εθνικό Ινστιτούτο Γήρανσης και ο Σύνδεσμος για το Αλτσχάιμερ αναγνωρίζουν την ελαφρά γνωστική βλάβη (MCI)- που έχει περιγραφεί εδώ και μία δεκαετία από τους επιστήμονες- ως πρόδρομο της νόσου.

Και προσθέτουν μία νέα ερευνητική κατηγορία γνωστή ως «προ κλινικό Αλτσχάιμερ» τα πρώτα στάδια της νόσου, όταν οι πρώτες συστάδες της αμυλοειδούς πρωτεΐνης αρχίζουν μόλις να σχηματίζονται στον εγκέφαλο ανθρώπων κατά τα άλλα υγειών.

Αυτό το προ κλινικό στάδιο, περίπου δέκα χρόνια πριν κάνει την εμφάνισή της η άνοια, είναι το καλύτερο πεδίο για παρέμβαση στην ασθένεια.

Η επισήμανση διαφορετικών σταδίων της νόσου σηματοδοτεί μια μεγάλη αντίφαση από τις τελευταίες κατευθυντήριες γραμμές που είχε εκδώσει η αμερικανική αρχή το 1984, που αναγνώριζε μόνο τη φάση της άνοιας- κατά την οποία οι άνθρωποι χάνουν τη μνήμη τους και την ικανότητά τους να φροντίζουν τον εαυτό τους.

«Η μεγαλύτερη διαφορά σε σχέση με τότε είναι πως τώρα αντιλαμβανόμαστε όλη αυτή τη διαδικασία σαν κάτι συνεχές που άρχισε πολλά χρόνια πριν κάνουμε τη διάγνωση της άνοιας», δήλωσε ο Guy McKhann από την ιατρική σχολή του νοσοκομείου Johns Hopkins, ο οποίος εργάστηκε πάνω στο θέμα.