Ενας άντρας που είχε μείνει παράλυτος σε τροχαίο πριν από πέντε χρόνια κατάφερε να σταθεί όρθιος και να κάνει μερικά βήματα, χάρη σε μια θεραπεία που βασίζεται στην διέγερση με ηλεκτρισμό της σπονδυλικής στήλης. Ο 25χρονος Ρομπ Σάμερς, πρώην παίκτης του μπέιζμπολ, μπορεί επίσης να κινεί τους γοφούς, τα γόνατα, τους αστραγάλους και τα δάκτυλα των ποδιών. Επίσης αποκαταστάσθηκε εν μέρει η λειτουργία της ουροδόχου κύστης και η σεξουαλική του λειτουργία.

«Δημιουργείται μια τεράστια ευκαιρία βελτίωσης των καθημερινών λειτουργιών αυτών των ανθρώπων, αλλά έχουμε μακρύ δρόμο μπροστά μας», τόνισε η Σούζαν Χαρκέμα, από το πανεπιστήμιο του Λούιβιλ στο Κεντάκι. Τα αποτελέσματα της έρευνας αυτής δημοσιεύονται στην ιατρική επιθεώρηση Lancet.

«Δεν πρόκειται για θεραπεία και ο Ρομπ δεν περπατά... εκτός από αυτό όμως η συγκεκριμένη προσέγγιση μπορεί να έχει σημαντικές επιπτώσεις. Το να μπορούν αυτοί οι άνθρωποι να στέκονται έστω και λίγα λεπτά την ημέρα, ίσως μεταβάλλει σε πολύ μεγάλο βαθμό την κατάσταση της υγείας τους», υπογράμμισε η ίδια.

Ο Σάμερς υποβλήθηκε σε συνεχή και απευθείας ηλεκτρική διέγερση του κάτω τμήματος της σπονδυλικής στήλης, σε μια διαδικασία που μιμείται τα σήματα, τα οποία στέλνει υπό κανονικές συνθήκες ο εγκέφαλος για να προκαλέσει την κίνηση.

Οι ερευνητές επί δύο χρόνια "εκπαίδευαν" το νευρωνικό δίκτυο της σπονδυλικής στήλης του 25χρονου για να "παράγει" κινήσεις των μυών και μετά από αυτό εμφύτευσαν με χειρουργική επέμβαση ένα μηχάνημα ηλεκτρικής διέγερσης στην πλάτη του.

Οι επιστήμονες πάντως επισημαίνουν πως χρειαζεται περισσότερη έρευνα για να μπορέσει αυτή η τεχνική να εφαρμόζεται ευρέως.

Ομως, ακόμα και έτσι τα αποτελέσματα είναι αισιόδοξα για τους παραπληγικούς που ούτως ή άλλως έχουν πολύ μικρές πιθανότητες αποκατάστασης.

Από την πλευρά του ο Τζέφρι Ράισμαν, καθηγητής στο University College του Λονδίνου, ειδικός στην ανάπλαση νευρώνων, χαρακτήρισε την περίπτωση του Σάμερς ενδιαφέρουσα, αλλά επισήμανε πως δεν πρόκειται «για αποκατάσταση, αλλά για βελτίωση της λειτουργίας ιστών που έχουν επιζήσει».

Την συγκεκριμένη έρευνα χρηματοδότησαν τα Εθνικά Ινστιτούτα Υγείας των ΗΠΑ και το Ιδρυμα Κρίστοφερ Ριβ, που ίδρυσε ο διάσημος ηθοποιός.

Ο Σάμερς, αν και παράλυτος από το στέρνο και κάτω, είχε μερική αίσθηση κάτω από σημείο του τραυματισμού του. Επίσης ήταν αθλητής και αυτό σημαίνει ότι βρισκόταν, όταν τραυματίστηκε, σε καλύτερη φυσική κατάσταση από άλλους παραπληγικούς.

Ο Σάμερς πέρασε περισσότερα από τρία χρόνια στο Κεντάκι σε ένα στάδιο προετοιμασίας για την επέμβαση. Τώρα μπορεί να στέκεται, να ασκεί μόνος του μυική πίεση και να παραμείνει όρθιος για τέσσερα λεπτά κάθε φορά.

Με τη βοήθεια ενός ιμάντα και ενός φυσιοθεραπευτή μπορεί να κάνει επαναλαμβανόμενα βήματα σε κυλιόμενο τάπητα.

Ο Σάμερς, που μένει πλέον στο Λος Αντζελες, τόνισε πως αυτή η θεραπεία άλλαξε τη ζωή του: «Για κάποιον που εδώ και τέσσερα χρόνια δεν μπορούσε να κινήσει ούτε το δάκτυλο του ποδιού του, το να έχω την δυνατότητα να στέκομαι είναι ένα μοναδικό συναίσθημα. Η φυσική μου κατάσταση και ο μυικός μου τόνος βελτιώθηκαν τόσο πολύ που οι περισσότεροι άνθρωποι δεν πιστεύουν ότι είμαι παράλυτος».