Επιστήμονες στη Σιγκαπούρη αναπρογραμμάτισαν γενετικά ένα αβλαβές στέλεχος συνηθισμένου βακτηρίου, το οποίο στη συνέχεια έστρεψαν εναντίον ενός άλλου κοινού και ανθεκτικού στα φάρμακα μικροβίου, το οποίο εξαπλώνεται διεθνώς στα νοσοκομεία και αποβαίνει θανατηφόρο για τους ασθενείς με αδύναμο ανοσοποιητικό σύστημα. Αυτή η νέα τεχνική ουσιαστικά αξιοποιεί τις τελευταίες προόδους στη συνθετική βιολογία και στρέφει τα "όπλα" ενός μικροοργανισμού εναντίον άλλων μικροοργανισμών, με τον τρόπο αυτό ενισχύοντας έξωθεν τις εσωτερικές άμυνες του ίδιου του ανθρώπου που προσπαθεί να καταπολεμήσει μια μόλυνση.

Οι ερευνητές, με επικεφαλής τους καθηγητές Μάθιου Γουκ Τσανγκ και Τσούεχ Λου Ποχ της Σχολής Χημικών και Βιοϊατρικών Μηχανικών του Τεχνολογικού Πανεπιστημίου Νάνιαγκ, που δημοσίευσαν τη σχετική μελέτη στο περιοδικό μοριακής βιολογίας "Molecular Systems Biology", σύμφωνα με το πρακτορείο Ρόιτερ και το "Science", τροποποίησαν γενετικά το βακτήριο E.coli που ζει συνήθως στο ανθρώπινο έντερο, εισάγοντας σε αυτό τμήματα ξένου γενετικού κώδικα (DNA), ώστε να αποκτήσει νέες δυνατότητες εντοπισμού παθογόνων μικροβίων, καθώς και απελευθέρωσης μιας καταστροφικής τοξίνης, η οποία μπορεί να καταστρέψει το βακτήριο Pseudomonas aeruginosa, μια επικίνδυνη ψευδομονάδα που ευδοκιμεί στα νοσοκομεία.

 Οι δοκιμές έδειξαν ότι τα τροποποιημένα βακτήρια κατάφεραν να περιορίσουν σχεδόν πλήρως (κατά 99%) την ανάπτυξη των παθογόνων "συναδέλφων" τους. Αντίθετα με τα διάφορα αντιβιοτικά, που επιτίθενται επί "δικαίων και αδίκων" (επιβλαβών και αβλαβών μικροβίων), τα τροποποιημένα βακτήρια στοχεύουν συγκεκριμένους εισβολείς, στη συγκεκριμένη περίπτωση την Pseudomonas aeruginosa.

Η ίδια τεχνική θα μπορούσε να αξιοποιηθεί για τη "στρατολόγηση" και άλλων αβλαβών βακτηρίων στον αγώνα κατά των επικίνδυνων μικροβίων, όπως π.χ. αυτού (του Vibrio cholera) που προκαλεί χολέρα. Ανοίγει έτσι ο δρόμος για νέες θεραπείες μέσω της χρήσης ειδικών προβιοτικών σκευασμάτων με τέτοιου είδους βακτήρια-συμμάχους (τα συμβατικά προβιοτικά, όπως το "ζωντανό" γιαούρτι, περιέχουν ωφέλιμα για το έντερο βακτήρια).

Οι ερευνητές ήδη κάνουν πειράματα με ζώα, πριν αρχίσουν κλινικές δοκιμές σε ανθρώπους που έχουν προσβληθεί με την Pseudomonas aeruginosa. Πάντως άλλοι επιστήμονες, όπως ο βιολόγος Ρίτσαρντ Κίτνι του Imperial College του Λονδίνου, αν και αναγνωρίζουν τη σημασία της νέας τεχνικής, εκφράζουν επιφυλάξεις για το αν είναι σωστό να εκτίθενται οι άνθρωποι σε περισσότερα στελέχη του -έστω και αβλαβούς- βακτήριου E.coli, γι' αυτό τόνισαν ότι ίσως πρέπει να ανευρεθεί ένα άλλο "καλό" βακτήριο για να παίξει το ζωτικό ρόλο του συμμάχου του ανοσοποιητικού συστήματος.