Ένα γονίδιο, το οποίο ευθύνεται για τη ρύθμιση του χρόνιου πόνου, εντόπισαν για πρώτη φορά Βρετανοί επιστήμονες, ένα επίτευγμα που αναμένεται να βοηθήσει στην ανάπτυξη νέων πιο αποτελεσματικών αναλγητικών φαρμάκων. Οι ερευνητές, υπό τον καθηγητή Πίτερ Μακ Νότον, επικεφαλής του τμήματος φαρμακολογίας του πανεπιστημίου Κέμπριτζ, που δημοσίευσαν τη σχετική μελέτη στο περιοδικό "Science", σύμφωνα με το πρακτορείο Ρόιτερ, ανέφεραν ότι αν καταστεί δυνατό να αναπτυχθούν φάρμακα που μπλοκάρουν την πρωτεΐνη, η οποία παράγεται από το συγκεκριμένο γονίδιο HCN2, τότε θα υπάρξει καταπολέμηση του χρόνιου νευροπαθητικού πόνου, ο οποίος προέρχεται από κάποια βλάβη στα νεύρα (είναι διαφορετικός από τον χρόνιο πόνο μιας φλεγμονής) και ο οποίος σήμερα είναι δύσκολο να καταπολεμηθεί με τα υπάρχοντα φάρμακα.

Όσοι ασθενείς υποφέρουν από νευροπαθητικούς πόνους, δύσκολα βρίσκουν ανακούφιση, αλλά η φαρμακευτική καταστολή της δράσης του συγκεκριμένου γονιδίου θα ανοίξει το δρόμο για την εύρεση επιτέλους μιας αποτελεσματικής θεραπείας. Ο πόνος, γενικότερα, αποτελεί μεγάλο βάρος για τα συστήματα υγείας διεθνώς, κοστίζοντας πάνω από 200 δισεκατομμύρια ευρώ ετησίως στην Ευρώπη (ένας στους πέντε Ευρωπαίους εκτιμάται ότι υποφέρει από κάποιο χρόνιο πόνο) και 150 δισεκατομμύρια δολάρια στις ΗΠΑ. Σύμφωνα με προηγούμενες μελέτες, το 22% των ανθρώπων με χρόνιο πόνο παθαίνουν κατάθλιψη και το 25% χάνουν τη δουλειά τους κάποια στιγμή.

Το γονίδιο HCN2 υπάρχει στις ευαίσθητες στον πόνο απολήξεις των νεύρων. Οι ερευνητές εξάλειψαν αυτό το γονίδιο σε γενετικά τροποποιημένα ποντίκια και διαπίστωσαν ότι η αφαίρεσή του οδηγούσε σε απάλειψη του νευροπαθητικού πόνου στα πειραματόζωα. Από την άλλη, το μπλοκάρισμα του γονιδίου δεν μειώνει τον κανονικό οξύ πόνο (π.χ. από κόψιμο ή κάψιμο), πράγμα που είναι σημαντικό, επειδή αυτό το είδος πόνου είναι αναγκαίο, ώστε ο οργανισμός να προειδοποιείται έγκαιρα για διάφορους κινδύνους, όπως ατυχήματα. Εκτιμάται ότι περίπου ένας άνθρωπος στους επτά υποφέρει από κάποιου είδους χρόνιο πόνο, είτε νευροπαθητικό, είτε λόγω φλεγμονής (π.χ. αρθρίτιδα). Χρόνιος πόνος θεωρείται ο πόνος που συμβαίνει τις περισσότερες μέρες της εβδομάδας επί τουλάχιστον τρεις μήνες. Ο νευροπαθητικός πόνος, μεταξύ άλλων, υπάρχει σε διαβητικούς, σε καρκινοπαθείς που κάνουν χημειοθεραπεία, σε όσους υποφέρουν από την μέση τους, μετά από έρπη κ.α.