Μια πυραυλάκατος που αναπτύσσεται από ιδιωτική εταιρεία για λογαριασμό της NASA πραγματοποίησε την πρώτη ελεύθερη πτήση της σε έρημο της Καλιφόρνια. Το Xombie, ένα πυραυλοκίνητο σκάφος της καλιφορνέζικης Masten Space Systems, είχε κερδίσει το 2009 σε διαγωνισμό για συστήματα προσσελήνωσης που οργάνωσε η NASA, με έπαθλο ένα εκατομμύριο δολάρια.

Στην πρώτη αυτόνομη πτήση του, η οποία πραγματοποιήθηκε στις αρχές Φεβρουαρίου στο Mojave Air and Space Port, περίπου 150χλμ από το Λος Άντζελες, το Xombie απογειώθηκε κατακόρυφα, πέταξε οριζόντια και προσεδαφίστηκε σε μια εξέδρα 50 μέτρα μακρύτερα. Η όλη δοκιμή διήρκεσε 67 δευτερόλεπτα.

Μετά την απόφαση του Αμερικανού προέδρου Μπαράκ Ομπάμα να αναθεωρήσει τα σχέδια του προκατόχου του για επιστροφή στη Σελήνη, η NASA δεν έχει σχέδια για ρομποτικές ή επανδρωμένες αποστολές στο φεγγάρι.

Παρόλα αυτά, η υπηρεσία σχεδιάσει να χρησιμοποιήσει το Xombie προκειμένου να δοκιμάζει τη συμπεριφορά των φορτίων της ψηλά στην ατμόσφαιρα, πριν τα εκτοξεύσει τελικά στο Διάστημα.

Το 2010, η Masten και ακόμα μία εταιρεία, η Armadillo Aerospace, εξασφάλισαν συμβόλαιο της NASA, ύψους 475.000 δολαρίων, για την ανάπτυξη συστημάτων που μπορούν να εκτοξεύουν μικρά φορτία σε ύψος από 20.000 μέχρι 107.000 μέτρα.

Μεγαλύτερα ποσά έχουν στο μεταξύ επενδυθεί σε εταιρείες που αναπτύσσουν διαστημικά σκάφη για αποστολές στον Διεθνή Διαστημικό Σταθμό, επανδρωμένες και μη.

Πηγή: in.gr