H εταιρεία αεροδιαστημικών και οπλικών συστημάτων Lockheed Martin παρέδωσε στην πολεμική αεροπορία το πρωτότυπο του Space Fence («Διαστημικός Φράχτης), ενός συστήματος που θα παρακολουθεί εκατοντάδες χιλιάδες διαστημικά σκουπίδια, από τα οποία κινδυνεύουν οι δορυφόροι και οι διαστημικές αποστολές. Τα επίγεια ραντάρ του συστήματος, ανακοίνωσε η εταιρεία, μπορούν να παρακολουθούν πολύ μικρότερα αντικείμενα σε σχέση με το Σύστημα Παρακολούθησης που χρησιμοποιεί η αεροπορία εδώ και 50 χρόνια.

«Το Space Fence θα ανιχνεύει, θα παρακολουθεί και θα καταλογογραφεί πάνω από 200.000 τροχιακά αντικείμενα» αναφέρει ο Στιβ Μπρους της Lockheed Martin, αντιπρόεδρος του Space Fence.

Στην πραγματικότητα, όμως, ο αριθμός των σκουπιδιών που περιφέρονται γύρω από τη Γη -από εγκαταλειμμένους δορυφόρους μέχρι χρησιμοποιημένα εξαρτήματα πυραύλων είναι πολύ μεγαλύτερος. Σύμφωνα με την ESA, την ευρωπαϊκή υπηρεσία διαστήματος, τα αντικείμενα με διάμετρο άνω του ενός εκατοστού είναι πάνω από 600.000.

Η πολεμική αεροπορία των ΗΠΑ, εξάλλου, εκτιμά ότι το 95% των αντικειμένων που κινούνται σε τροχιά είναι σκουπίδια και όχι λειτουργικοί δορυφόροι.

Ακόμα και αντικείμενα σε μέγεθος κόκκου άμμου μπορούν να προκαλέσουν βλάβες σε διαστημικά σκάφη λόγω της υψηλής τους ταχύτητας.

Και ο κίνδυνος δεν είναι μόνο θεωρητικός: o Διεθνής Διαστημικός Σταθμός έχει χρειαστεί αρκετές φορές να διορθώσει την τροχιά του για να αποφύγει σκουπίδια, ενώ το 2009 ένας τηλεπικοινωνιακός δορυφόρος Iridium συγκρούστηκε με ανενεργό σοβιετικό δορυφόρο με ταχύτητα 25.000 χιλιομέτρων την ώρα. Η σύγκρουση εκτιμάται ότι παρήγαγε εκατοντάδες νέα διαστημικά σκουπίδια.

Το δίκτυο των 200 επίγειων ραντάρ που υλοποιεί η Lockheed Martin λειτουργεί σε μικρά μήκη κύματος και ως εκ τούτου μπορεί να εντοπίζει σχετικά μικρά αντικείμενα, διαμέτρου λίγων εκατοστών.

Τα διαστημικά σκουπίδια παρακολουθεί επίσης με ραντάρ και τηλεσκόπια το Παρατηρητήριο Τροχιακών Συντριμμιών της NASA και η αντίστοιχη υπηρεσία της ESA.

Το Space Fence αναμένεται να κοστίσει συνολικά γύρω στα 3,5 δισ. δολάρια. Η Lockheed Martin ανέπτυξε το πρωτότυπο με χρηματοδότηση 107 εκατ. δολαρίων και ελπίζει να εξασφαλίσει συμβόλαιο για την επόμενη φάση του προγράμματος.

Πηγή: in.gr