Με τα διαστημικά λεωφορεία της NASA να έχουν αποσυρθεί και να μετακομίζουν τώρα σε μουσεία, η Boeing σκοπεύει να μεταφέρει αστροναύτες στον Διεθνή Διαστημικό Σταθμό με μια νέα κάψουλα που προγραμματίζεται να εκτοξευτεί στην παρθενική της πτήση το 2016.

Το διαστημικό ταξί της Boeing («ταξί» με την έννοια του μισθωμένου οχήματος) είναι το CST-100, μια επταθέσια κωνική κάψουλα διαμέτρου 4,5 μέτρων, η οποία βασίζεται σε τεχνολογίες των αποστολών Apollo και του διαστημικού λεωφορείου.

Στις 3 Απριλίου, το πρωτότυπο του CST-100 υποβλήθηκε επιτυχώς σε δοκιμή πτώσης στην έρημο της Νεβάδα, προκειμένου να ελεγχθούν τα τρία αλεξίπτωτα με τα οποία το σκάφος θα επιστρέφει στη Γη. Η κάψουλα θα ακουμπά στο έδαφος προστατευμένη από αερόσακους, θα μπορεί όμως να να προσθαλασσώνεται σε περίπτωση έκτακτης ανάγκης.

«Θα μπορούσαμε να προχωρήσουμε στην πρώτη εκτόξευση ακόμα και το 2015, ανάλογα με τη χρηματοδότηση [από τη NASA], με το σημερινό προϋπολογισμό όμως θα είναι πιθανότατα το 2016» είπε στο Space.com ο Τζον Έλμπον, αντιπρόεδρος του τμήματος διαστημικής εξερεύνησης της Boeing.

Με απόφαση της κυβέρνησης Ομπάμα η NASA χρηματοδοτεί τώρα την ιδιωτική πρωτοβουλία στις διαστημικές μεταφορές. H πρώτη επιδοτούμενη εταιρεία που θα πραγματοποιήσει αποστολή ανεφοδιασμού στον ISS είναι η SpaceX, η οποία ετοιμάζεται να εκτοξεύσει την κάψουλα Dragon στις αρχές Μαΐου.

Μια δεύτερη εταιρεία, η Orbital Sciences Corp., προγραμματίζει την παρθενική εκτόξευση της δικής της κάψουλας, με την ονομασία Cygnus, πιθανώς εντός του 2012. Οι υπόλοιπες εταιρείες που λαμβάνουν χρηματοδότηση είναι η Sierra Nevada και η Blue Origin.

Η Boeing, πάντως, σκοπεύει να αξιοποιήσει το CST-100 και στην αγορά του διαστημικού τουρισμού, συνεργαζόμενη με την Bigelow Aerospace, η οποία αναπτύσσει φουσκωτά διαστημικά ξενοδοχεία, καθώς και με την Space Adventures, η οποία σχεδιάζει να προσφέρει ταξίδια αναψυχής σε χαμηλή γήινη τροχιά.

Πηγή: in.gr