Η ευρωπαϊκή διαστημική υπηρεσία ESA ανακοίνωσε την Τετάρτη την έγκριση της φιλόδοξης αποστολής Juice, η οποία θα μελετήσει από κοντά τρεις μεγάλους δορυφόρους του Δία που πιστεύεται ότι κρύβουν υπόγειους ωκεανούς, μέσα στους οποίους ενδέχεται να έχει εμφανιστεί μικροβιακή ζωή.

Οι 19 χώρες-μέλη της ESA, ανάμεσά τους και η Ελλάδα, συναντήθηκαν στο Παρίσι και υπερψήφισαν την πρότασης για το Juice (JUpiter ICy moon Explorer, εξερευνητής των παγωμένων φεγγαριών του Δία), το οποίο θα μπορούσε να αναχωρήσει το 2022 για να φτάσει στο σύστημα του Δία οκτώ χρόνια αργότερα.

Η φιλόδοξη αποστολή επελέγη έπειτα από πενταετή διαγωνισμό για το επόμενο διαστημικό εγχείρημα «μεγάλης κλάσης» της Ευρώπης.

Το σκάφος, κόστους ενός δισ. ευρώ και βάρους σχεδόν πέντε τόνων, θα πετάξει σε μικρή απόσταση από την Καλλιστώ και την Ευρώπη, πριν τεθεί τελικά σε τροχιά γύρω από τον Γανυμήδη. Και τα τρία φεγγάρια καλύπτονται σε όλη τους την επιφάνεια από πάγο νερού, ωστόσο οι πλανητολόγοι υποψιάζονται ότι κάτω από το παγωμένο κάλυμμα υπάρχουν μεγάλες ποσότητες υγρού νερού λόγω της θερμότητας που απελευθερώνουν γεωλογικές διαδικασίες.

Βασικός στόχος της αποστολής θα ήταν να εκτιμήσει την «κατοικησιμότητα» αυτών των πιθανών υδάτινων κόσμων, δηλαδή το δυναμικό τους να φιλοξενούν βιολογικά συστήματα.

Η ESA έχει προϋπολογίσει το κόστος στα 830 εκατ. ευρώ, σύμφωνα όμως με το BBC το ποσό αυτό δεν περιλαμβάνει το κόστος των 11 επιστημονικών οργάνων, τα οποία θα κατασκευαστούν από χώρες μέλη. Το συνολικό κόστος για την κατασκευή, την εκτόξευση και τη λειτουργία του σκάφους μέχρι το 2033 εκτιμάται ότι θα αγγίξει τα 1,1 δισ. ευρώ.

To Juice έρχεται αρκετές δεκαετίες μετά την ιστορική αποστολή Galileo της NASA, η οποία που αναχώρησε για Δία το 1989 και αυτοκαταστράφηκε στην ατμόσφαιρα του πλανήτη το 2003.

Κυρίως για λόγους κόστους, η NASA έχει αποφασίσει να μην συμμετάσχει στην αποστολή της ESA.

Μετά την οριστική του έγκριση το Juice αναμένεται να μετονομαστεί Laplace προς τιμήν του Γάλλου αστρονόμου και μαθηματικού Πιέρ-Σιμόν Λαπλάς.

Πηγή: in.gr