Ο αμερικανικός διαστημικός δορυφόρος Epoxi (εποχή) πλησίασε σήμερα, σε απόσταση περίπου 700 χιλιομέτρων, από τον πυρήνα του μικρού κομήτη Hartley 2, από τον οποίο έβγαλε εντυπωσιακές φωτογραφίες, σύμφωνα με τις εικόνες της τηλεόρασης της NASA.

Το πιο κοντινό του πέρασμα έγινε, όπως αναμενόταν περίπου στις 14:00 GMT, και οι πέντε πολυαναμενόμενες φωτογραφίες του πυρήνα που ελήφθησαν από αρκετά κοντά, άρχισαν να φτάνουν περίπου μία ώρα αργότερα.

 Είναι η πέμπτη φορά στην ιστορία της αστρονομίας που μια διαστημική βολίδα φθάνει τόσο κοντά στον πυρήνα ενός κομήτη για να βγάλει φωτογραφίες και να εκτελέσει και άλλες μετρήσεις με φασματόμετρο, τονίζουν οι υπεύθυνοι για αυτή την αποστολή.

Οι ερευνητές ελπίζουν να συγκεντρώσουν έναν πλούτο πληροφοριών σχετικά με τον κομήτη για να κατανοηθούν καλύτερα τα συγκεκριμένα χαρακτηριστικά και η σύνθεση αυτών των ουράνιων σωμάτων, που υπολογίζονται σε δισεκατομμύρια στις παρυφές του ηλιακού μας συστήματος.

Οι κομήτες είναι μεγάλα κομμάτια πάγου αναμεμιγμένα με άλλα υλικά που προέκυψαν από τον σχηματισμό του ηλιακού μας συστήματος πριν από περίπου 4,5 δισεκατομμύρια χρόνια, και "βομβαρδίζουν" από τότε συνεχώς τους πλανήτες και τα φεγγάρια--όπως μαρτυρούν π.χ. οι κρατήρες στο φεγγάρι μας.

"Οι κομήτες είναι απίστευτα σημαντικοί (...) επειδή περιέχουν οργανικά υλικά, νερό και διοξείδιο του άνθρακα (CO2)", δήλωσε ο Εντ Βάιλερ, διευθυντής των επιστημονικών προγραμμάτων της NASA, ερωτηθείς από την τηλεόραση της NASA.

"Ορισμένοι επιστήμονες πιστεύουν ότι τα βασικά στοιχεία της ζωής στη Γη προήλθαν στην πραγματικότητα από κομήτες, ενώ πολλοί από αυτούς θεωρούν ότι ίσως η μισή ποσότητα του νερού, ίσως και περισσότερο, που έχουμε στη Γη, προήλθε από τους κομήτες", σημείωσε η ίδια πηγή.