Η γερμανική εταιρεία οπλικών συστημάτων Rheinmetall δοκίμασε με επιτυχία ένα όπλο λέιζερ, συνολικής ισχύος 50 kilowatt, σχεδιασμένο να καταρρίπτει μη επανδρωμένα αεροσκάφη και μικρά αντικείμενα όπως τα βλήματα όλμων.

Tο «λέιζερ υψηλής ενέργειας», ή HEL, της Rheinmetall αποτελείται από δύο υποσυστήματα, ένα λέιζερ των 30 kW για την εξουδετέρωση κινούμενων στόχων, τοποθετημένο στον περιστρεφόμενο πυργίσκο ενός αντιαεροπορικού πολυβόλου, καθώς και ένα δεύτερο λέιζερ των 20 kW για στατικούς στόχους.

Στις δοκιμές που πραγματοποιήθηκαν το Νοέμβριο σε πεδίο βολής της εταιρείας στην Ελβετία, το λέιζερ των 30 kW χρησιμοποίησε ραντάρ και οπτικά συστήματα για να «κλειδώσει» σε δύο μικρά αεροπλάνα, τα οποία καταρρίφθηκαν με επιτυχία ενώ πετούσαν με 177 χιλιόμετρα την ώρα.

Επιπλέον, οι δύο δέσμες του συστήματος συνδυάστηκαν για να κόψουν μια μεταλλική δοκό πάχους 15 χιλιοστών από απόσταση ενός χιλιομέτρου.

Η ικανότητα του νέου όπλου να εξουδετερώνει ακόμα και μικρούς, κινούμενους στόχους επιβεβαιώθηκε με τρίτη δοκιμή, στην οποία το σύστημα των 30 kW κατέστρεψε στον αέρα μια ατσάλινη σφαίρα διαμέτρου 82 χιλιοστών, η οποία χρησιμοποιήθηκε στη θέση ενός βλήματος όλμου.

«Από τεχνική άποψη», ελπίζει η εταιρεία, «τίποτα δεν εμποδίζει την ανάπτυξη ενός μελλοντικού οπλικού συστήματος HEL με ισχύ 100 kW».

Η Rheinmetall, πάντως, δεν είναι η μόνη εταιρεία που αναπτύσσει όπλα λέιζερ. Το 2011 η Northrop Grumman πραγματοποίησε τις πρώτες δοκιμές ενός λέιζερ για το αμερικανικό πολεμικό ναυτικό, ενώ ένα άλλο λέιζερ της ίδιας εταιρείας χρησιμοποιείται στο πειραματικό «αερομεταφερόμενο λέιζερ», εγκατεστημένο σε ένα τροποποιημένο Βoeing 747.

Ακόμα, το αμερικανικό Πεντάγωνο χρηματοδοτεί την ανάπτυξη ενός λέιζερ ελεύθερων ηλεκτρονίων, ισχύος 1 Megawatt, το οποίο θα μπορεί να διαπερνά 600 μέτρα ατσάλι το δευτερόλεπτο.