Για το τελευταίο ταξίδι του στο Διάστημα αναχώρησε την Πέμπτη, στις 23:55 ώρα Ελλάδος, το Discovery.

Μετά την 11ημερη αποστολή του στο Διεθνή Διαστημικό Σταθμό, το διαστημικό λεωφορείο θα γίνει μουσειακό έκθεμα, έχοντας στο «κοντέρ» του 230 εκατομμύρια χιλιόμετρα.

Η εκτόξευση πραγματοποιήθηκε με καθυστέρηση σχεδόν τεσσάρων μηνών, λόγω σοβαρών τεχνικών προβλημάτων. Η αναχώρηση προγραμματιζόταν αρχικά για τις αρχές Νοεμβρίου, ωστόσο οι προετοιμασίες διακόπηκαν αρκετές φορές.

Η πρώτη αβαρία που εμφανίστηκε ήταν η διαρροή υγρού υδρογόνου κατά τη διαδικασία πλήρωσης. Όταν αργότερα ξεκίνησαν οι εργασίες επιδιόρθωσης, οι μηχανικοί εντόπισαν ένα σημαντικότερο πρόβλημα: αρκετά μεγάλες ρωγμές στην εξωτερική δεξαμενή καυσίμων.

To Discovery χρειάστηκε να επιστρέψει στο Κτίριο Συναρμολόγησης Οχημάτων του Ακρωτηρίου Κανάβεραλ, ένα από τα μεγαλύτερα κτίρια του κόσμου.

«Πιθανότατα ήταν μια από τις μεγαλύτερες τεχνικές προκλήσεις που αντιμετωπίσαμε τα τελευταία χρόνια» σχολίασε ο Στίβεν Λίντσεϊ, ο οποίος θα είναι κυβερνήτης του Discovery στην τελευταία του αποστολή.

Το Discovery εκτοξεύτηκε στην παρθενική του πτήση το 1984, και έκτοτε πραγματοποίησε 38 αποστολές, στις οποίες διάνυσε 230 εκατομμύρια χιλιόμετρα.

Μόνο δύο ακόμα αποστολές απομένουν πριν από την απόσυρση και των δύο άλλων διαστημικών λεωφορείων: το Endeavour θα αναxωρήσει για τον ISS τον Απρίλιο, και το Atlantis στα τέλη Ιουνίου. Η απόφαση για το σκάφος που θα διαδεχθεί τα διαστημικά λεωφορεία δεν έχει ακόμα ληφθεί. Στο μεταξύ, οι επανδρωμένες αποστολές στον ISS θα πραγματοποιούνται αποκλειστικά με ρωσικά Soyuz.