Αποστολές ρομποτικών, μη επανδρωμένων, διαστημικών σκαφών στον Άρη και την Ευρώπη, τον παγωμένο δορυφόρο του Δία θα βρίσκονται στο πρόγραμμα της NASA για τη νέα δεκαετία διαστημικής εξερεύνησης, σύμφωνα με το Εθνικό Συμβούλιο Έρευνας των ΗΠΑ.

Για τη δεκαετία 2013-2022, πέντε ξεχωριστές ομάδες επιστημόνων και ειδικών κατάρτισαν λίστα με τα πλέον «συμφέροντα» (από πλευράς σχέσης οικονομικής δαπάνης- επιστημονικού κέρδους) είδη αποστολών για την NASA.

«Έχουμε μία μακρά ιστορία στο πρόγραμμα διαπλανητικής εξερεύνησης…στο να παρουσιάζουμε εκτιμήσεις εξόδων που αποδεικνύεται τελικά ότι ήταν μάλλον πολύ αισιόδοξες» είπε ο αστρονόμος Στίβεν Σκάιερς του πανεπιστημίου Κορνέλ, σχολιάζοντας πως ακόμα και τα πλέον «οικονομικά» από τα προγράμματα που προτάθηκαν μπορεί να «ξεφύγουν» κατά πολύ από τους προϋπολογισμούς τους.

Ο προτεινόμενος προϋπολογισμός για τη NASA για το 2011 είναι 18,7 δισεκατομμύρια δολάρια, ωστόσο στο Κογκρέσο μαίνεται πραγματική «μάχη» για αυτόν- στον οποίον, σημειωτέον, δεν συμπεριλαμβάνονται εκτιμήσεις περί επανδρωμένων αποστολών (το 2010 δαπανήθηκαν 3,2 δισεκατομμύρια για αυτό το σκοπό από τον προϋπολογισμό της υπηρεσίας).

Ο πρόεδρος Ομπάμα ακολούθησε το παράδειγμα των προηγουμένων κυβερνήσεων, σηματοδοτώντας το τέλος της εποχής των διαστημικών λεωφορείων, ενώ παράλληλα ακύρωσε το πρόγραμμα Constellation (για αποστολή στη Σελήνη), προκαλώντας διαμαρτυρίες, καθώς δεν είναι λίγοι αυτοί που θεωρούν ότι με τέτοιες ενέργειες οι ΗΠΑ θα γίνουν δύναμη «δευτέρας διαλογής» στο Διάστημα.

Προτεραιότητα της NASA, σύμφωνα με το Εθνικό Συμβούλιο Έρευνας, θα έπρεπε να είναι το MAX-C (Mars Astrobiology Explorer Cacher), πρόγραμμα με στόχο το να εξακριβωθεί εάν κάποτε υπήρξε ζωή στον Άρη και τη λήψη δειγμάτων από τον Κόκκινο Πλανήτη τα οποία θα επιστραφούν στη Γη. Η αποστολή, εάν τελικά γίνει, θα αποτελέσει συνεργασία της NASA με την ESA.

Εξαιρετικά υψηλής σημασίας επίσης θεωρείται και η διεκπεραίωση μίας αποστολής στην Ευρώπη, με σκοπό την εξερεύνηση του ωκεανού κάτω από την επιφάνειά της, ο οποίος ενδεχομένως να έχει τη δυνατότητα να υποστηρίξει ζωή. Ωστόσο, θεωρείται πως θα είναι εξαιρετικά υψηλού κόστους (υπολογίζεται πως θα ανέρχεται στα 4,7 δισεκατομμύρια δολάρια). Επίσης, θα εξεταστεί το ενδεχόμενο αποστολής στον Ουρανό, κόστους 2,7 δισεκατομμυρίων δολαρίων.

Αυτού του είδους οι αποστολές βρίσκονται στο πλαίσιο του προγράμματος New Frontiers (Νέα Σύνορα), για την εξερεύνηση του ηλιακού μας συστήματος.