Το παλιότερο αμερικανικό διαστημικό λεωφορείο της NASA, μετά από 39 αποστολές και 27 χρόνια υπηρεσίας αποσύρεται από την ενεργό δράση.

 

Έτσι το «Discovery» πραγματοποίηση την τελευταία του πτήση, κατά την αποστολή στον Διεθνή Διαστημικό Σταθμό στις 24 Φεβρουαρίου για να παραδώσει προμήθειες και μία εξωτερική πλατφόρμα ανταλλακτικών.

Η αποστολή του ολοκλήρωσε τη κατασκευή του αμερικανικού τμήματος του σταθμού. Τον επόμενο χρόνο αναμένεται να παραδοθεί και το τελευταίο ρωσικό εργαστήριο, το οποίο θα ολοκληρώσει το διεθνές έργο αξίας 100 δισ. δολαρίων, που υλοποιείται από 16 χώρες.

Προς τιμήν της τελευταίας πτήσης του, οι 6 αστροναύτες επί του σκάφους, με επικεφαλής τον διοικητή Steven Lindsey, ξύπνησαν για πρώτη φορά στην ιστορία του διαστημικού λεωφορείου με ζωντανή μουσική από το διαστημικό κέντρο στο Χιούστον. Το συγκρότημα «Big Head Todd» εκτέλεσε το «Blue Sky», που γράφτηκε ειδικά για το διαστημικό λεωφορείο.

Μόλις αποσυνδέθηκε από το σταθμό, το «Discovery» έκανε έναν τιμητικό γύρο πριν ξεκινήσει για τη Γη. Η NASA μεταδίδει ζωντανά το πώς το «Discovery» πετά πάνω από τον Ατλαντικό και τη Σαχάρα και μετά από λίγα λεπτά πάνω από τη Μεσόγειο και τη Βόρεια Ιταλία.

Ο διευθυντής των πτήσεων διαστημικών λεωφορείων Brian Louny, ο οποίος σύντομα θα αφήσει την NASA, αποχαιρέτησε το πλήρωμα από τη Γη και σχεδόν δάκρυσε καθώς το προσωπικό στο Χιούστον τον χειροκροτούσε όρθιο.

Το «Discovery» θα εκτίθεται στο Μουσείο του Ινστιτούτου «Smithsonian», ενώ τα  δύο διαστημικά λεωφορεία, «Endeavour» και «Atlantis» θα πραγαμτοποιήσουν από μία  πτήση, και στη συνέχεια θα αποσυρθούν και αυτά.