Επειτα από 30 χρόνια διαστημικής εξερεύνησης, το πρόγραμμα των διαστημικών λεωφορείων τερματίζεται με το ύστατο ταξίδι του Atlantis, το οποίο προγραμματίζεται να εκτοξευτεί από το Ακρωτήριο Κανάβεραλ την Παρασκευή 8 Ιουλίου, στις 18.26 ώρα Ελλάδας.
Επειτα από μήνες εντατικής εκπαίδευσης, οι τέσσερις αστροναύτες που θα έχουν την τύχη να συμμετάσχουν στην τελευταία αποστολή διαστημικού λεωφορείου δεν πρέπει με τίποτα να πάθουν ένα κρυολόγημα της τελευταίας στιγμής:  θα περιμένουν στην καραντίνα μέχρι την ώρα «μηδέν».

Τα τέσσερα μέλη της αποστολής τέθηκαν σε καραντίνα την Παρασκευή στο Διαστημικό Κέντρο Τζόνσον του Χιούστον. Τη Δευτέρα θα επιβιβαστούν στα υπερηχητικά αεροπλάνα T-38 της NASA για να ταξιδέψουν στο Διαστημικό Κέντρο Κένεντι της Φλόριντα.

«Αυτή θα είναι η ιστορική τελευταία πτήση διαστημικού λεωφορείου» δήλωσε πριν μπει στην καραντίνα ο Κρις Φέργκιουσον, κυβερνήτης του Atlantis.

Η αποστολή STS-135, διάρκειας 12 ημερών, θα ολοκληρώσει το μερίδιο της NASA στη συναρμολόγηση του Διεθνούς Διαστημικού Σταθμού (ISS), ο οποίος έχει λάβει το τελικό του σχήμα και μπορεί πλέον να φιλοξενεί ένα πολυεθνικό πλήρωμα των έξι ατόμων.

Μετά τον παροπλισμό των σκαφών της NASA, οι μεταφορές αστροναυτών προς και από τον ISS θα πραγματοποιούνται αποκλειστικά με ρωσικά Soyuz.

Οι ΗΠΑ δεν σκοπεύουν να αναπτύξουν αντικαταστάτη των διαστημικών λεωφορείων. Αντίθετα, θα αναθέσουν σε ιδιωτικές εταιρείες τις πτήσεις σε χαμηλή γήινη τροχιά, προκειμένου να εστιαστούν στην ανάπτυξη ενός νέου σκάφους για αποστολές σε αστεροειδείς και τελικά στον Αρη.

Στο μεταξύ, εκατοντάδες ή και χιλιάδες μέλη της NASA ζουν συγκινητικές στιγμές καθώς ετοιμάζονται να αποχαιρετίσουν το καμάρι της αμερικανικής διαστημικής τεχνολογίας. Με το τέλος των διαστημικών λεωφορείων, εξάλλου αναμένεται να χαθούν εκατοντάδες θέσεις εργασίας.



Πηγή: tovima.gr