Ο υπουργός Άμυνας των ΗΠΑ Ρόμπερτ Γκέιτς επισκέπτεται σήμερα τη Σαουδική Αραβία, μεγαλύτερη εξαγωγό πετρελαίου του κόσμου, για να "επαναβεβαιώσει" τη στήριξη της Ουάσινγκτον στη μοναρχία, που αποτελεί κομβικό σύμμαχό της στην περιφέρεια, με τα ζητήματα του Ιράν και του αραβικού ντόμινο εξεγέρσεων να τίθενται στο επίκεντρο.

Ο εκπρόσωπος Τύπου του Πενταγώνου Τζεφ Μορέλ θα συζητήσει σχετικά με τις λαϊκές εξεγέρσεις, το κύμα διαδηλώσεων και τον εμφύλιο στη Λιβύη -εξελίξεις που σαρώνουν την περιφέρεια τους τελευταίους μήνες- με τον ηλικιωμένο βασιλιά Αμπντάλα στη σύντομη επίσκεψή του στο βασίλειο του Κόλπου.

Η Σαουδική Αραβία, που διαθέτει κατά επίσημα στοιχεία πάνω από το εν πέμπτον των επιβεβαιωμένων αποθεμάτων πετρελαίου παγκοσμίως, δεν έχει αντιμετωπίσει κινητοποιήσεις όπως εκείνες που ανέτρεψαν τους ηγέτες της Τυνησίας και της Αιγύπτου και αναγκάζουν άλλους ηγέτες της περιοχής να μάχονται για την πολιτική τους επιβίωση. Παρ' όλ' αυτά, το βασίλειο αντιμετωπίζει εσωτερικές πιέσεις, καθώς οι σιίτες διαμαρτύρονται για την πολιτική των εις βάρος τους διακρίσεων κι οι αρχές πασχίζουν να βρουν θέσεις εργασίας για εκατομμύρια νέους.

Τον περασμένο μήνα εκατοντάδες σιίτες διαδήλωσαν ειρηνικά, παρότι οι διαδηλώσεις απαγορεύονται δια νόμου στο βασίλειο, στο ανατολικό τμήμα της χώρας, εκφράζοντας αλληλεγγύη κι υποστήριξη στους σιίτες στο Μπαχρέιν και αξιώνοντας πολιτικές ελευθερίες.

Ο βασιλιάς Αμπντάλα ανακοίνωσε τον Μάρτιο κοινωνικές παροχές συνολικού ύψους 93 δισεκατομμυρίων δολαρίων, το δεύτερο τέτοιο πακέτο μέσα σε ένα μήνα, στο πλαίσιο των προσπαθειών της κυβέρνησης να αποτρέψει ταραχές όπως αυτές που μαίνονται στην Υεμένη, στο Μπαχρέιν και στο Ομάν.

Καθώς επικριτές του προέδρου των ΗΠΑ Μπαράκ Ομπάμα τον κατηγορούν ότι δεν έχει ξεκάθαρο σχέδιο για την αντιμετώπιση των ταραχών στον Αραβικό κόσμο, ειδικά στη Λιβύη, ένας ανώτερος αξιωματούχος του υπουργείου Άμυνας που συνταξιδεύει με τον Γκέιτς είπε στους δημοσιογράφους ότι η επίσκεψη στη Σαουδική Αραβία αντανακλά την "πραγματιστική" προσέγγιση της κυβέρνησης έναντι των εξεγέρσεων στην περιοχή, ότι δηλαδή η Ουάσινγκτον στηρίζει τις "μεταρρυθμίσεις" αλλά δεν πιέζει για "βιαστικές αλλαγές".

"Είμαστε συνεπείς όσον αφορά τις αρχές που υποστηρίζουμε. Έχουμε επίσης όμως στρατηγικές συμμαχίες σε αυτό το τμήμα του κόσμου", είπε ο αξιωματούχος αυτός, μιλώντας υπό τον όρο της διατήρησης της ανωνυμίας του. "Θα συνεχίσουμε να διασφαλίζουμε ότι οι εταίροι μας αντιλαμβάνονται πως δεν τους εγκαταλείπουμε. . . ενώ συνεχίζουμε να κάνουμε μια ειλικρινή συζήτηση μ' αυτούς σχετικά με τις μεταρρυθμίσεις".

Στη Σαουδική Αραβία, είπε ο αξιωματούχος αυτός, οι συζητήσεις θα επικεντρωθούν στις εξελίξεις στην περιφέρεια μάλλον παρά την κατάσταση στην ίδια τη χώρα. Ο βασιλιάς Αμπντάλα έχει προβεί σε ορισμένες διστακτικές μεταρρυθμίσεις αλλά συναντά "αντιστάσεις" από τη θρησκευτική ελίτ της χώρας.

"Είναι σημαντικό για εμάς να συνεργαστούμε στενά και να μοιραστούμε απόψεις με τους εταίρους μας στην περιφέρεια. Θέλουμε την άποψη του βασιλιά" είπε.

Η απόφαση της Σαουδικής Αραβίας τον περασμένο μήνα να στείλει στρατεύματα στο γειτονικό Μπαχρέιν στο πλαίσιο των επιχειρήσεων για την καταστολή των κινητοποιήσεων σιιτών προκάλεσε "έκπληξη" στην κυβέρνηση των ΗΠΑ. Ο Γκέιτς είχε μόλις αναχωρήσει από το Μπαχρέιν όταν σημειώθηκε η εξέλιξη.

Τις επαφές που θα έχει ο Γκέιτς αναμένεται επίσης να απασχολήσει το θέμα της δυνητικής "ανάμιξης" του Ιράν στις εξελίξεις στον αραβικό κόσμο, σύμφωνα με τον Μορέλ. "Το Ιράν θα είναι ένα βασικό θέμα συζήτησης, τόσο όσον αφορά την απειλή για την περιφέρεια εξαιτίας του πυρηνικού του προγράμματος, του προγράμματος κατασκευής βαλλιστικών πυραύλων του όσο και, τελευταία, του ρόλου που παίζουν (οι Ιρανοί) προσπαθώντας να εκμεταλλευθούν τις ταραχές στην περιφέρεια μετατρέποντάς τις σε πλεονέκτημα για αυτούς", είπε ο Μορέλ.

Το Ιράν, που έχει συντρίψει διαδηλώσεις της αντιπολίτευσης, καλωσόρισε τις εξεγέρσεις στην περιοχή θεωρώντας τις "ισλαμική αφύπνιση" εναντίον δεσποτικών καθεστώτων. Αξιωματούχοι των ΗΠΑ λένε ότι το Ιράν δεν έπαιξε ενεργό ρόλο στις ταραχές, αλλά φοβούνται ότι μπορεί να αυξήσει την "επιρροή" του σε μια "ευαίσθητη" στιγμή.