Αξιωματικοί της πυροσβεστικής και πολιτικοί αξιωματούχοι που συντονίζουν τις προσπάθειες κατάσβεσης μιας δασικής πυρκαγιάς στο Νέο Μεξικό των ΗΠΑ πασχίζουν να ενισχύσουν τις δυνάμεις που συνεχίζουν για τρίτη συνεχή ημέρα σήμερα να δίνουν μάχη με τις φλόγες κοντά σε ένα από τα σημαντικότερα κέντρα παραγωγής πυρηνικών όπλων στις ΗΠΑ. Ένα από τα μέτωπα της πυρκαγιάς έχει φθάσει μερικά χιλιόμετρα από το χώρο απόθεσης αποβλήτων όπου βρίσκονται 20.000 βαρέλια με απόβλητα μολυσμένα με πλουτώνιο, περιλαμβανομένων ιματισμού και εξοπλισμού, στο Εθνικό Εργαστήριο του Λος Άλαμος (Los Alamos National Laboratory, LANL), ανέφεραν αξιωματούχοι της πυροσβεστικής.

Επιστήμονες στο κρατικό εργαστήριο ανέφεραν ότι τα απόβλητα θεωρούνται χαμηλής επικινδυνότητας ραδιενεργά υλικά και παραμένουν σε ασφαλή απόσταση από τη φωτιά, σε μια περιοχή όπου δεν υπάρχουν δέντρα ούτε άλλη βλάστηση.

Ο Καρλ Μπέαρντ, διευθυντής επιχειρήσεων στο εργαστήριο, ανέφερε ότι δεν έχει υπάρξει έκλυση ραδιενεργών ή επικίνδυνων υλικών στο περιβάλλον και ότι δεν υπάρχει άμεση απειλή για την δημόσια ασφάλεια «ακόμα και στις πιο ακραίες καταστάσεις».

Το εργαστήριο, το οποίο είχε ιδρυθεί κατά την διάρκεια του Β' Παγκοσμίου Πολέμου στο πλαίσιο του άκρως απόρρητου Σχεδίου Μανχάταν (Manhattan Project) για την κατασκευή της πρώτης ατομικής βόμβας, παραμένει μια από τις σημαντικότερες εγκαταστάσεις για την παραγωγή πυρηνικών όπλων στις Ηνωμένες Πολιτείες.

Καθώς οι άνεμοι ωθούν τις φλόγες πιο κοντά στο εργαστήριο, στο βόρειο τμήμα της πολιτείας, οι αρχές ανέστειλαν την τακτική διαδικασία απομάκρυνσης των αποβλήτων σε ένα χώρο αποθήκευσής τους στο νότιο Νέο Μεξικό, δήλωσε ο επικεφαλής της πυροσβεστικής στην κομητεία Λος Άλαμος, Ντάγκλας Τάκερ.

«Λόγω της πυρκαγιάς δεν μετακινούν καθόλου (απόβλητα). Είναι ασφαλέστερα εκεί που βρίσκονται», είπε.

Στο εργαστήριο εργάζεται μόνο το απολύτως απαραίτητο προσωπικό κατόπιν εντολών της διεύθυνσής του. Συνολικά στο εργαστήριο απασχολούνται περίπου 12.000 άνθρωποι.

Η φωτιά, που πιστεύεται ότι ξέσπασε την Κυριακή από την πτώση μιας γραμμής τάσης του δικτύου ηλεκτροδότησης, έχει απανθρακώσει σχεδόν 25.000 εκτάρια δασικών εκτάσεων στον Εθνικό Δρυμό Σάντα Φε, που βρίσκεται γύρω από το εργαστήριο και την κοντινή πόλη Λος Άλαμος, που έχει περίπου 10.000 κατοίκους.

Κάτοικοι και εργαζόμενοι στο εργαστήριο απομακρύνθηκαν τη Δευτέρα.

Σύμφωνα με τον Τάκερ η πυρκαγιά της Λας Κόντσας, ενισχυμένη από τους ισχυρούς και ταχύτατα μεταβαλλόμενους ανέμους, μπορεί να διπλασιαστεί ή ακόμα και να τριπλασιαστεί σε μέγεθος. Συνέχιζε να καίει σχεδόν ανεξέλεγκτη για τρίτη ημέρα σήμερα.

«Πιστεύω σοβαρά ότι μπορεί να φθάσει τα 40.000 εκτάρια. . . Έχουμε φωτιά παντού γύρω από το εργαστήριο. Ένα δρόμο μακριά», είπε ο Τάκερ. Ένα μικρό μέτωπο έφθασε σε μια έκταση που ανήκει στο εργαστήριο, καίγοντας περίπου 40 στρέμματα πριν κατασβεσθεί την Δευτέρα. Περίπου 800-1.000 πυροσβέστες προσπαθούσαν να περιορίσουν τη φωτιά το βράδυ χθες. Η φωτιά δεν έχει προκαλέσει ζημιές σε οποιοδήποτε από τα περίπου 2.000 κτήρια του εργαστηρίου.

«Δώσαμε διαταγές να στείλουν εδώ όσους περισσότερους πυροσβέστες γίνεται», δήλωσε η Βανέσα Δελγάδο, εκπρόσωπος της πυροσβεστικής. «Προσπαθούμε να τους φέρουμε εδώ όσο πιο γρήγορα γίνεται», πρόσθεσε.

Εκατοντάδες άνδρες της Εθνοφρουράς εστάλησαν στην περιοχή για να συνδράμουν τις υπηρεσίες επιβολής του νόμου.

Ο Τζον Γουίδαμ, εκπρόσωπος της οργάνωσης κατά των πυρηνικών όπλων Nuclear Watch New Mexico, δήλωσε ότι το LANL είναι το μόνο σημείο στη χώρα όπου βρίσκεται το είδος του πλουτωνίου που τοποθετείται στον πυρήνα των πυρηνικών κεφαλών.

Τρεις μετρικοί τόνοι υψηλά ραδιενεργού, κατάλληλου για χρήση σε όπλα πλουτωνίου είναι αποθηκευμένοι σε ειδικές εγκαταστάσεις από μπετόν και ατσάλι σε υπόγειο ενός κτηρίου κοντά στο κέντρο του συγκροτήματος, σύμφωνα με τον Γουίδαμ.

Εκπρόσωποι του εργαστηρίου είπαν ότι οι εγκαταστάσεις του είναι ασφαλείς.