Τα παιδιά πηγαίνουν στο σχολείο, αλλά για πόσο; Πότε ξεκινούν οι διακοπές για τους Έλληνες μαθητές, πότε ανοίγουν τα σχολεία στην Πολωνία και πότε κλείνουν στη Γαλλία για το καλοκαίρι; Πόσο διαρκεί το «φθινοπωρινό διάλειμμα» και σε ποιες χώρες της Ευρωπαϊκής Ενωσης ισχύει ο θεσμός; Ποιοι είναι οι «τυχεροί», που ξεκουράζονται τις ημέρες του καρναβαλιού; Σε αυτά τα ερωτήματα και σε πολλά άλλα απαντά το ευρωπαϊκό δίκτυο «Ευρυδίκη» καταρτίζοντας τον χάρτη της διάρκειας που έχει το ακαδημαϊκό έτος σε κάθε χώρα.
Ένα από τα πιο ενδιαφέροντα στοιχεία είναι ότι ο χάρτης αλλάζει πολύ συχνά. Πριν από λίγες ημέρες στη Γαλλία, ειδική επιτροπή που σύστησε το γαλλικό υπουργείο Παιδείας με αντικείμενο την προσαρμογή των σχολικών ρυθμών στις ανάγκες των μαθητών, κατέληξε σε πλέγμα προτάσεων που δεν άφησαν καθόλου αδιάφορη την εκπαιδευτική κοινότητα. Στο πνεύμα του 35ωρου που ισχύει για την εργασιακή εβδομάδα στη Γαλλία, οι Γάλλοι ειδικοί πρότειναν να πηγαίνουν τα παιδιά τέσσερις ημέρες την εβδομάδα στο σχολείο και για λιγότερες ώρες, αλλά παράλληλα να μειωθούν οι καλοκαιρινές τους διακοπές.

Μία από τις ενστάσεις, που διατυπώθηκαν, είναι ότι εάν υιοθετηθεί η πρόταση αυτή, η Γαλλία θα γίνει η χώρα με το συντομότερο ακαδημαϊκό έτος στην Ευρώπη σε πραγματικό χρόνο. Οι υποστηρικτές της πρότασης επισημαίνουν ότι το σχολικό ωράριο, που ισχύει σήμερα στη Γαλλία, είναι πολύ βαρύ για τα παιδιά. Σε κάθε περίπτωση, ο χάρτης του δικτύου «Ευρυδίκη» προσφέρει όλα τα συγκριτικά στοιχεία που ενδεχομένως θα έβαζαν κάποιους σε πειρασμό να χωρίσουν τους Ευρωπαίους μαθητές και φοιτητές σε «τεμπέληδες» και «εργατικούς». Αν πρέπει, πάντως, να εντοπίσει κανείς τους πρωταθλητές στις διακοπές, αυτοί είναι οι Γάλλοι που ξεκουράζονται δύο εβδομάδες τα Χριστούγεννα, δύο εβδομάδες την περίοδο του Καρναβαλιού τον Φεβρουάριο, δύο εβδομάδες το Πάσχα, εννέα εβδομάδες το καλοκαίρι και 1,5 εβδομάδα το φθινόπωρο.

Το φθινοπωρινό «μπρέικ» συνηθίζεται, επίσης, στην Αυστρία, το Βέλγιο, την Τσεχία, τη Δανία, την Εσθονία, τη Φινλανδία, τη Γερμανία, την Ουγγαρία, την Ιρλανδία, τη Λιθουανία, τη Ρουμανία, τη Σλοβακία, τη Σουηδία, τη Ρουμανία και τη Βρετανία. Στον ευρωπαϊκό νότο, δεν συνηθίζεται τέτοιο διάλειμμα. Ακόμη και στις χώρες που ισχύει, όμως, οι διαφορές είναι μεγάλες. Οι Τσέχοι μαθητές κάθονται μόλις δύο ημέρες, οι περισσότεροι Ευρωπαίοι συμμαθητές τους μία βδομάδα, ενώ οι πλέον ευνοημένοι της υπόθεσης είναι οι Γάλλοι με 1,5 βδομάδα φθινοπωρινών διακοπών.

Το φθινοπωρινό διάλειμμα δεν σημαίνει απαραιτήτως και μικρότερες καλοκαιρινές διακοπές. Οι Έλληνες μαθητές του δημοτικού έχουν διάστημα δώδεκα εβδομάδων για να ξεκουραστούν το καλοκαίρι, οι Εσθονοί συμμαθητές τους 12,5 εβδομάδες και οι Φινλανδοί, οι οποίοι απολαμβάνουν ένα εκπαιδευτικό σύστημα με παγκόσμια αναγνώριση, 10 με 11 εβδομάδες. Μεγάλες αποκλίσεις εμφανίζονται στην περίπτωση της Γερμανίας, όπου η διάρκεια των διαλειμμάτων και των διακοπών είναι αρμοδιότητα των ομόσπονδων κρατιδίων. Είναι χαρακτηριστικό ότι κάποιοι μαθητές έχουν διάλειμμα μόλις δυο ημερών το φθινόπωρο, ενώ συμμαθητές τους σε άλλα κρατίδια ξεχνούν το σχολείο για 12 ολόκληρες ημέρες. Άλλα σχολεία δεν κλείνουν καθόλου την περίοδο του καρναβαλιού και άλλα βάζουν λουκέτα για 1,5 εβδομάδα.

Συμπεράσματα, επομένως, για «εργατικούς» και «τεμπέληδες» δεν μπορούν να εξαχθούν. Το μόνο ασφαλές συμπέρασμα από την πλοήγηση σε αυτόν τον ιδιαίτερο ευρωπαϊκό χάρτη είναι ότι η μεγάλη ποσότητα διδακτικών ωρών δεν σημαίνει αυτομάτως και καλή ποιότητα εκπαίδευσης.