Η βουλή του Τουρκμενιστάν ανακοίνωσε σήμερα πως αποφάσισε οι προεδρικές εκλογές να διεξαχθούν την 12η Φεβρουαρίου, μεταδίδουν κρατικά ΜΜΕ σήμερα, μετά την υπόσχεση από τον ισχυρό άνδρα της χώρας τον περασμένο μήνα ότι θα επιτραπεί στην αντιπολίτευση να λάβει μέρος στην διαδικασία. Ο Κουρμπανγκούλι Μπερντιμουχαμέντοφ εξελέγη πρόεδρος το Φεβρουάριο του 2007, σε μια διαδικασία που ο Οργανισμός για την Ασφάλεια και τη Συνεργασία στην Ευρώπη (ΟΑΣΕ) είχε καταγγείλει τονίζοντας ότι "δύσκολα θα μπορούσε να χαρακτηριστεί εκλογική", και προσθέτοντας ότι "δεν ήταν απόλυτα ελεύθερες και δίκαιες".

Ο 54χρονος Μπερντιμουχαμέντοφ, που έχει σπουδάσει οδοντίατρος, αντικατέστησε τον Σαπαρμουράτ Νιγιάζοφ, ο οποίος πέθανε ξαφνικά τον Δεκέμβριο του 2006 μετά από 21 χρόνια αυταρχικής διακυβέρνησης που χαρακτηρίστηκαν από μια ιδιότυπη προσωπολατρεία.

    Ο κ. Μπερντιμουχαμέντοφ προώθησε οικονομικές μεταρρυθμίσεις στην απομονωμένη κεντρασιατική χώρα των 5,4 εκατ. πολιτών, στο υπέδαφος της οποίας βρίσκονται αποθέματα φυσικού αερίου που τη φέρνουν στην τέταρτη θέση της σχετικής παγκόσμιας κατάταξης.

Αλλά όπως και ο προκάτοχός του, ο σημερινός πρόεδρος συνεχίζει να έχει σχεδόν απεριόριστες εξουσίες, και το καθεστώς στη χώρα, μεγάλο μέρος της οποίας αποτελείται από στέπες, παραμένει ένα από τα πιο καταπιεστικά και απομονωτικά σε διεθνές επίπεδο.

Στην προσπάθειά του να αποκαταστήσει στενότερες σχέσεις με την Δύση, καθώς το Τουρκμενιστάν επιδιώκει να δημιουργήσει νέους αγωγούς αερίου για να παρακάμψει την πρώην επικυρίαρχο -- επί των ημερών της σοβιετικής ένωσης -- Ρωσία, ο κ. Μπερντιμουχαμέντοφ έκανε μια κατευναστική χειρονομία προς την αντιπολίτευση επιτρέποντας ακόμα και σε εξόριστους πολιτικούς να επιστρέψουν στη χώρα και να λάβουν μέρος στις εκλογές.

Ο κ. Μπερντιμουχαμέντοφ, ο οποίος δεν ανέχεται διαφωνίες και αναμένεται ευρέως πως θα επανεκλεγεί άνετα, έχει δεσμευτεί ότι οι επερχόμενες εκλογές θα αποτελέσουν μια "απόδειξη της ωρίμανσης της δημοκρατίας μας" και έχει εγγυηθεί την ασφάλεια όποιου εξόριστου αντιπάλου του επιστρέψει για να τον αντιμετωπίσει στις εκλογές.

Η μικρή και κατακερματισμένη αντιπολίτευση αντέδρασε επιφυλακτικά στην πρόσκληση του προέδρου, λέγοντας ότι θα προτιμούσε κατ’ αρχάς να υπάρξει συνεργασία με την κυβέρνηση για την δημιουργία ενός σαφούς, επιβλεπόμενου από τον ΟΑΣΕ μηχανισμού που θα επιτρέψει την ασφαλή επιστροφή των διαφωνούντων και θα επιβλέψει τις εκλογές.

Παρά τις δεσμεύσεις του κ. Μπερντιμουχαμέντοφ το νομικό πλαίσιο που βρίσκεται σε ισχύ θέτει μεγάλα εμπόδια σε οποιονδήποτε υποψήφιο της εξόριστης αντιπολίτευσης.

Το άρθρο 51 του Συντάγματος αναφέρει, μεταξύ άλλων, ότι όσοι επιδιώκουν να εκλεγούν στο ύπατο αξίωμα της χώρας "πρέπει να έχουν ζήσει στο Τουρκμενιστάν τα τελευταία 15 χρόνια (και) να έχουν εργαστεί σε κρατικές υπηρεσίες, δημόσιους θεσμούς, επιχειρήσεις και οργανισμούς".