O Clifin Francis καθόταν στο σπίτι του στη νότια Ινδία όταν ένας φίλος ρώτησε αν θα πάει στο Παγκόσμιο Κύπελλο.

«Φυσικά» απάντησε, «θα μπορούσα να ταξιδέψω μέχρι τη Ρωσία για να το παρακολουθήσω».

Αυτό έγινε τον Αύγουστο αλλά δεν είχε ιδέα πως θα μπορούσε να αντέξει οικονομικά ένα ταξίδι από την Κεράλα όπου ζει.

Ο Francis είναι ένα αυτοαπασχολούμενος καθηγητής μαθηματικών που κερδίζει 40 δολάρια τη μέρα.

«Συνειδητοποίησα ότι δεν θα έχω αρκετά χρήματα για να ταξιδέψω για τη Ρωσία και να μείνω εκεί για ένα μήνα» είπε και συμπλήρωσε: «Τότε αναρωτήθηκα ποιος θα ήταν ο φθηνότερος τρόπος να ταξιδέψω. Το ποδήλατο ήταν η απάντηση».

Οι φίλοι του δεν τον πίστευαν αλλά ο ίδιος είχε πάρει την απόφαση του.

Στις 23 Φεβρουαρίου ξεκίνησε ένα επικό ταξίδι που τον έφερε αεροπορικώς στο Ντουμπάι και στη συνέχει έφτασε με φέρι στο Ιράν. Από εκεί η ρωσική πρωτεύουσα απέχει 4.200 χλμ με το ποδήλατο. Το βραβείο στο τέλος ήταν να δει από κοντά τον ήρωα του, Λιονέλ Μέσι.
«Λατρεύω το ποδήλατο και είμαι τρελός για το ποδόσφαιρο, απλά συνδυάζω τα δύο πάθη μου», είπε στο BBC ο Francis.

Είχε προγραμματίσει να ταξιδέψει μέσω του Πακιστάν αλλά εγκατέλειψε την ιδέα λόγω των σχέσεων με την Ινδία.

«Η αλλαγή στο σχέδιο μου κόστισε πολλά, δεν μπορούσα να πάρω το ποδήλατό μου στο Ντουμπάι και έπρεπε να αγοράσω ένα καινούργιο εκεί που κοστίζει 700 δολάρια. Δεν ήταν το καλύτερο για ταξίδια μεγάλων αποστάσεων, αλλά αυτό είναι μόνο που θα μπορούσα να αντέξω», είπε.

Αλλά ξεχάσει αυτή την προσωρινή οπισθοδρόμηση μόλις εισήλθε στο ιρανικό λιμάνι του Bandar Abbas στις 11 Μαρτίου.

«Είναι η πιο όμορφη χώρα στον κόσμο και οι άνθρωποι είναι τόσο φιλόξενοι, πέρασα 45 ημέρες στη χώρα, αλλά έμεινα σε ξενοδοχείο μόνο για δύο ημέρες», είπε.

Ο κ. Francis είχε μόνο 10 δολάρια την ημέρα για να περάσει, αλλά λέει πως όπου πήγαινε στο Ιράν οι άνθρωποι προσφέρονταν να τον φιλοξενήσουν σπίτι τους και του προσέφεραν φαγητό.

«Η αντίληψή μου για το Ιράν έχει αλλάξει, συνειδητοποίησα ότι δεν πρέπει να διαμορφώνεις γνώμη για μια χώρα με βάση τη γεωπολιτική της», εξήγησε.


Ο Francis θυμάται τα τοπία που συνάντησε.

«Η ποδηλασία έγινε λιγότερο οδυνηρή λόγω της πανέμορφης ιρανικής υπαίθρου. Σίγουρα θα γυρίσω πίσω» είπε και πρόσθεσε: «Με έκαναν να υποσχεθώ ότι θα πανηγυρίσω για την ιρανική ομάδα στη Ρωσία, αγαπούν επίσης τον Bollywood και αυτό με βοήθησε να σπάσω τον πάγο με ανθρώπους σε πολλά μέρη».

«Είναι τόσο αλήθεια ότι το ποδόσφαιρο και οι ταινίες ενώνουν τον κόσμο», είπε.

Η επόμενη στάση ήταν το Αζερμπαϊτζάν, όπου η συνοριακή αστυνομία δυσκολεύτηκε να επαληθεύσει τα ταξιδιωτικά της έγγραφα - επειδή είχε «χάσει πολύ βάρος από τη συνεχή ποδηλασία».

«Δεν έμοιαζα με την εικόνα μου στο διαβατήριο. Η αστυνομία χρειάστηκε πάνω από οκτώ ώρες για να επαληθεύσει τα στοιχεία μου, αλλά ήταν καλοί μαζί μου», είπε ο άνδρας.

Ο Francis αδυνατούσε να αντέξει οικονομικά τη διαμονή σε ξενοδοχείο στο Αζερμπαϊτζάν οπότε έστηνε τη σκηνή του σε πάρκα.
 

«Οι άνθρωποι ήταν ωραίοι εδώ, αλλά πήρε χρόνο να ανοιχτούν σε έναν ξένο. Βρήκα μερικούς Ινδούς που ζούσαν στην πρωτεύουσα Μπακού και έμεινα μαζί τους για λίγο».

Όταν ο Francis έφτασε στη Γεωργία, γύρισε πίσω και αναγκάστηκε να αλλάξει το σχέδιο πάλι, περίπου στα μισά του δρόμου προς τη Μόσχα.

«Είχα όλα τα έγγραφα, αλλά ακόμα δεν ξέρω γιατί μου αρνήθηκαν την είσοδο. Αυτό με άφησε σε μια επισφαλή κατάσταση επειδή είχα θεώρηση μονής εισόδου για το Αζερμπαϊτζάν».

Ο Francis έμεινε παγιδευμένος για μία ημέρα πριν του δοθεί επείγουσα θεώρηση από το Αζερμπαϊτζάν να επανέλθει.

Κάποιος μου είπε ότι το Αζερμπαϊτζάν έχει ένα χερσαίο σύνορο με την περιοχή του Νταγκεστάν της Ρωσίας» είπε και συνέχισε: «Πήγα εκεί χωρίς να συνειδητοποιήσω ότι δεν είναι ασφαλές, αλλά δεν είχα την επιλογή να γυρίσω πίσω και εισήλθα στο Νταγκεστάν στις 5 Ιουνίου».

Η γλώσσα ήταν ένα μεγάλο πρόβλημα επειδή οι άνθρωποι δεν μιλούσαν σχεδόν καθόλου Αγγλικά στο Νταγκεστάν, πρόσθεσε.

«Οι άνθρωποι ήταν τόσο έκπληκτοι που είδαν έναν Ινδικό να εισέρχεται στην περιοχή τους ένα ποδήλατο. Και πάλι, χρησιμοποίησα την παγκόσμια γλώσσα του ποδοσφαίρου και των ταινιών για να ανοιχτούν οι άνθρωποι σε μένα».

Ο κ. Francis έχει φτάσει μέχρι την πόλη Tambov, μια πόλη περίπου 460 χιλιόμετρα νότια της Μόσχας. Πρέπει να είναι στην πρωτεύουσα μέχρι τις 26 Ιουνίου για τον αγώνα Γαλλίας -  Δανίας.

«Είναι το μόνο παιχνίδι στο οποίο κατάφερα να βγάλω εισιτήρια», είπε και συνέχισε: «αλλά υποστηρίζω την Αργεντινή και ο Λιονέλ Μέσι είναι ο αγαπημένος μου - τον λατρεύω. Είναι το όνειρό μου να τον συναντήσω και να του ζητήσω να υπογράψει το ποδήλατό μου».

Ο Clifin Francis ελπίζει ότι το ταξίδι του θα εμπνεύσει τους ανθρώπους για το ποδόσφαιρο και τον αθλητισμό.

«Θέλω να δω την Ινδία να παίζει κάποια στιγμή στο Παγκόσμιο Κύπελλο και αυτό θα συμβεί μόνο όταν περισσότερα παιδιά ξεκινήσουν να ασχολούνται με το ποδόσφαιρο στην Ινδία. Είμαι αισιόδοξος ότι έχουν τις πιθανότητές μας τα επόμενα 20 χρόνια», είπε.

«Ελπίζω επίσης ότι οι άνθρωποι θα ασχοληθούν με την ποδηλασία μόλις διαβάσουν την ιστορία μου. Η ποδηλασία σας οδηγεί πίσω στις πρωταρχικές ανάγκες της ζωής. Αυτό που χρειάζεστε στο τέλος της ημέρας είναι ένα ντους, ένα ωραίο μέρος για να βγάλετε τη σκηνή σας και καλό φαγητό και είστε χαρούμενοι. Θα ήμουν ευτυχισμένος αν το ταξίδι μου καταλήξει να εμπνέει ακόμη και ένα παιδί να παίξει ποδόσφαιρο στην Ινδία».

Πηγή: BBC / Επιμέλεια: Στ. Θεοδώρου

*Φωτογραφίες: Facebook