Τα περιπολικά είχαν σταθμεύσει απ’έξω, ανιχνεύοντας τυχόν συνωμοτική δράση. Ο στόχος τους δεν ήταν όμως κάποια γιάφκα, αλλά ένα καφέ, το Costa Coffee, σε ένα εμπορικό κέντρο της Μάναμα, στο Μπαχρέιν. Ξαφνικά, οι ύποπτοι - έξι γυναίκες - εμφανίστηκαν στην είσοδο και ποζάρισαν για να φωτογραφηθούν. Οι αστυνομικοί αιφνιδιάστηκαν κι άρχισαν να ρίχνουν δακρυγόνα, με αποτέλεσμα οι γυναίκες να τρέξουν στο εσωτερικό του καφέ για να καλυφθούν. Εκεί τις περίμενε ο άνθρωπος που έκανε τον καφέ και τους πρόσφερε φέτες λεμονιού και γάλα, ενώ ο υπεύθυνος ασφαλείας έκλεισε την είσοδο με μονωτική ταινία. Ολόκληρη η σκηνή κινηματογραφήθηκε από μερικούς θαμώνες, οι οποίοι διηγήθηκαν στη συνέχεια την εμπειρία τους στο Twitter.

«Το κέικ είναι πιο νόστιμο τώρα», είπε η Φάτιμα Αμπάς, μια από τις γυναίκες που προκάλεσαν τους αστυνομικούς. «Εχουμε συνηθίσει πια αυτή τη γεύση, ανακατεμένη με δακρυγόνα».

Το Μπαχρέιν είναι η μικρή νησιωτική χώρα όπου σταθμεύει ο Πέμπτος Στόλος του αμερικανικού Ναυτικού και όπου η βασιλική οικογένεια και οι σύμμαχοί της κατέστειλαν βίαια φέτος τις διαδηλώσεις υπέρ της δημοκρατίας. Η σουνιτική οικογένεια που κυβερνά το νησί, οι Χαλίφα, έχει δεσμούς όχι μόνο με την Ουάσινγκτον, αλλά και με τη Σαουδική Αραβία.

Η πλειοψηφία των κατοίκων είναι Σιίτες και συχνά είναι τα παράπονά τους ότι υφίστανται διακρίσεις στους τομείς της απασχόλησης, της παιδείας, της δημόσιας διοίκησης. Όταν ξέσπασε η Αραβική Ανοιξη, οι Σιίτες μαζί με μερικούς σουνίτες συμμάχους τους ξεχύθηκαν στους δρόμους ζητώντας ελεύθερες εκλογές και μια πραγματική δημοκρατία.

Η καταστολή δεν έχει σταματήσει έκτοτε, όσο κι αν η κυβέρνηση λέει ότι εφαρμόζει μεταρρυθμίσεις. Και καθώς δεν υπάρχουν χώροι για την ελεύθερη οργάνωση της αντιπολίτευσης- σημειώνει ο Εϊνταμ Ελικ στους Νιου Γιορκ Τάιμς- το Costa Coffee έχει γίνει τόπος συνάντησης ακτιβιστών και αντιφρονούντων. Όπως λέει μάλιστα ο διευθυντής της επιχείρησης, η κίνηση έχει αυξηθεί τελευταία κατά 50%.

«Στην αρχή εξαφανίστηκαμε γιατί δεν είχαμε δει ποτέ στο παρελθόν σφαίρες και τανκς», λέει ο Αλάα Σεχάμπι, ένας 30χρονος λέκτορας οικονομικών που μέχρι πρόσφατα απέφευγε το συγκεκριμένο καφέ. «Τώρα ξεπεράσαμε όμως τον φόβο και βγήκαμε ξανά στο προσκήνιο».

Τα άτομα που συγκεντρώνονται στο καφέ είναι πια συνηθισμένα στις αψιμαχίες με την αστυνομία. Όταν όμως τις προάλλες δέχθηκαν μια δεύτερη συνεχόμενη επίθεση με δακρυγόνα, κάποιοι έχασαν την ψυχραιμία τους.

«Για πόσον καιρό ακόμη θα κάνουμε υπομονή;» φώναξε η Φατάν, μια νεαρή γυναίκα που είχε τυλιχτεί με μια σημαία του Μπαχρέιν. «Κουραστήκαμε να υπομένουμε. Σκοτώνουν, και υπομένουμε. Κτυπούν, και υπομένουμε. Η καρδιά μας έχει γίνει στάχτη».

Η εξέγερση στο Μπαχρέιν ξεκίνησε τον Φεβρουάριο, όταν χιλιάδες πολίτες συγκεντρώθηκαν και έστησαν σκηνές στην Πλατεία Μαργαριταριού. Η αρχική έκρηξη ενθουσιασμού πήρε τέλος όταν οι δυνάμεις ασφαλείας διέλυσαν τις συγκεντρώσεις, συνέλαβαν διαδηλωτές και έπνιξαν την εξέγερση στο αίμα.

Σύμφωνα με έκθεση που συντάχθηκε για λογαριασμό της κυβέρνησης, οι συλλήψεις συνοδεύτηκαν από βασανιστήρια. Για τον Αμπντούλ-Αζίζ μπιν Μουμπάρακ αλ-Χαλίφα πάντως, αξιωματούχο του υπουργείου Πληροφοριών, η ευθύνη ανήκει στους διαδηλωτές που δεν επιτρέπουν στη σιωπηρή πλειοψηφία να επιστρέψει στην ομαλότητα.

Τρομοκρατημένη από την καταστολή, η αντιπολίτευση διαλύθηκε. Τους τελευταίους μήνες, όμως, το Costa Coffee μετατράπηκε σε ένα σχετικά ασφαλές καταφύγιο. Και οι πολίτες που συγκεντρώνονται εκεί ακούν αυτές τις ημέρες τη Μαράια Κάρεϊ να τραγουδά «All I Want for Christmas is You».

Το καφέ βέβαια παρακολουθείται, γεγονός που δείχνει ότι το καθεστώς αισθάνεται να απειλείται ακόμη κι από τις πιο ειρηνικές συγκεντρώσεις. Σχεδόν όλοι όσοι μαζεύονται εδώ είναι Σιίτες, γνωρίζονται μεταξύ τους και μιλούν άπταιστα αγγλικά. Πολλοί απ’αυτούς έχουν λάβει υποτροφίες για να σπουδάσουν στις Ηνωμένες Πολιτείες. Κι όλοι προσπαθούν να μάθουν για την τύχη συγγενών ή φίλων τους που βρίσκονται στη φυλακή.

Αυτή η σουρεαλιστική σκηνή, όπου οι ακτιβιστές πίνουν καφέ, σερφάρουν στο Internet και κάθε τόσο εισπνέουν τα δακρυγόνα της αστυνομίας αποτυπώνει τις αντιφάσεις του Μπαχρέιν, ενός κοσμοπολίτικου τραπεζικού κέντρου, με έναν πληθυσμό υψηλής μόρφωσης, που αντιμετωπίζει όμως τη βίαιη καταστολή του καθεστώτος.

 Ο υπεύθυνος του καφέ είναι Κενυάτης και λέγεται Αχμεντ Μπάρακ. Τους τελευταίους μήνες έχει δει την αστυνομία να κυνηγά πελάτες ακόμη και στην αυλή του καφέ. Αλλά η βία δεν φαίνεται να πτοεί τους πολίτες. Ο 20χρονος Αχμαντ αλ-Χάουαζ έρχεται συχνά εδώ με τον 15χρονο αδελφό του. «Ο αδελφός μου είναι η επόμενη γενιά», λέει. «Πρέπει να μάθει, και στην τηλεόραση δεν δείχνουν αυτά που συμβαίνουν».